為何 FireChat 使用的網狀網路技術可能改變世界

作者 | 發布日期 2014 年 03 月 27 日 15:56 | 分類 網路 , 軟體、系統
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前陣子 FireChat 這套無需網路連線,憑著手機中彼此的藍牙或無線網路的串連就可互相通訊軟體可說是在台灣爆紅,其中一個主要的原因在於因為反服貿學運下,大量使用人湧進單一地點,造成信號阻塞,而 FireChat 特色恰好滿足了部分需求,成了熱門的網路工具之一。



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▲ FireChat 一度在台灣衝上即時通訊類 App 第一名,在各地區也有不錯的成績(圖片來源:GIGAOM

 

就功能上來說,FireChat 其實是一套非常陽春的傳訊軟體,沒有好友名單、不能針對特定的成員發文,只能就附近或全部的使用者發訊或傳出照片,但就技術來說,FireChat 的應用可能再度喚起人們一開始建置網際網路源頭的想法,若持續關注發展下去,可能更進一步推動網路發展與應用結構。

怎麼說呢?先就先從 FireChat 使用的技術談起好了,在先前的報導中我們提過,FireChat 目前只在 iOS 系統中推出的主因在於它採用了一個蘋果在 iOS 7 新添加功能,這個名為 Multipeer Connectivity Framework 的架構,讓軟體可透過 Wi-Fi 與藍牙來彼此傳遞資料,在 iOS 7 系統中用來彼此傳檔的 AirDrop 就是採用了這個技術。

AirDrop

▲ iOS 7 中的 AirDrop 便是使用了蘋果新的 Multipeer Connectivity Framework(圖片來源

 

比較了解技術的人可能會知道,這個理論實際上並不是什麼新概念或技術,藍牙本來就可以彼此配對傳檔,Wi-Fi 無線網路也有所謂的直連模式(舊有的 ad-hoc 或 Wi-Fi Direct),而 Multipeer Connectivity Framework 只是把這些概念技術進行整合,變得更方便、更易用。

這種各裝置(節點)中的串連,並可以透過另一個裝置(或節點),就算彼此中沒有直接相連可以相通訊的模式,其實就是網狀網路(Mesh Network)的一種呈現。

 

什麼是網狀網路?

而什麼是網狀網路(Mesh Network)呢?那我們就要先從網路排列連接的網路拓撲(topology)圖來看了,首先看的是所謂的星狀拓撲,這也是一般公司、家庭,或是手機通訊應用的方式。所有的裝置圍繞在一個中心點上,這中心點的便是家的無線網路基地台或是手機的網路基地台,周圍的便是其他的電腦或是手機,少了這個中心點,電腦或是手機便無法彼此連線通訊了。

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▲ 星狀拓撲

 

那完美的網路拓撲圖的呈現應是什麼呢?那就是下圖中的網狀拓撲了,左側是完全的網狀拓撲(Fully Connecte),無中心點且各節點彼此相連,不過現實網路自然不會這麼完美,而右側部分相連的網狀網路(Mesh Network)結構是比較符合實際狀況的架構,節點未彼此直連,但透過另一個節點就可以互通有無。

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▲ 兩種型狀的網狀拓撲

網狀網路為何可能改變網路世界?

網狀網路最大的改變就是去中心化,它無需各式基礎的網路建設,只要各裝置在彼此可通訊的距離下,就可彼此互連形成一個網路系統,隨著使用者用愈多,範圍就愈大。其實這樣的網狀網路概念下的很多人可能就直接聯想到網際網路(Internet)了。

的確,網際網路一開始是為了因應冷戰的軍事需求而發展,想要建構一個不會中斷的網路傳訊系統,隨著從其前身的軍事用途的 APRA 到學術、商業化的發展下,網路網路早不是原本規劃的大異其趣了。

況且網際網路在某些方面還是仰賴中心節點的連接,各個節點是要仰賴中心點來傳訊,也因此容易出現控管、阻擋、封鎖等問題,如部分國家就藉此管理,甚至封鎖敏訊息或服務,如最近土耳其便因政治問題封鎖了 Twitter,中國與北韓的網路管制更是知名等。

如同 FireChat 這類型的軟體便是網狀網路的直接運用,可說一舉改變了遊戲規則,加上行動裝的普及,這類型的應用更是增添了許多可能,或許在裝置不夠密集的地方仍力有未逮,不過在裝置密集的都會區,應有許多運用的想像發展空間。

FireChat 這個通訊軟體可說是為網狀網路的應用起個頭而已,如果往後能加上應有的加密與更廣泛串連支援(如 Andorid 系統,甚至物聯網),那麼網狀網路的技術亟有可能顛覆網路的應用,通訊方式也可能為之丕變,接下來就看誰能藉此發展出實用的殺手級應用了。

 

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