波音小型無人太空船 X-37B 完成試飛

作者 | 發布日期 2014 年 10 月 28 日 12:45 | 分類 航太科技
X-37B OTV Mission 3 Landing

試想一下一艘只有太空梭四分之一大小的迷你版太空船,毋需太空人駕駛,任務結束後能自行飛回地球,還可以重複利用。這種迷你太空船不但真實存在,而且已經完成第三次試飛。 X-37B 是由波音與美國空軍合作開發,又被稱為測試型繞軌飛行器(Orbital Test Vehicle, OTV)。



X-37B 擁有以下特點:其中之一是他的「迷你」,長約 9 公尺,翼展約 4.5 公尺,重量不到 5 公噸,並有相當於小型卡車的載運能力;第二是繼太空梭之後,第一種能將檢測物質運送回地球的太空科技;第三是由於可再利用、高度彈性、反應靈敏以及易於操作,將使探索太空的負擔降低。

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(圖片來源:Boeing

上述特點使 X-37B 被媲美為小型太空梭,值得一提的是,在計劃移交給美國空軍之前, NASA 與美國國防高等研究計劃署(Defense Advanced Research Projects Agency, DARPA)都曾投入 X-37B 的開發,如今計劃已有初步成果, NASA 與 DARPA 紛紛表示將進行新的技術研發。

新技術的基石

2014 年 7 月, DARPA 宣布著手開發 XS-1 , XS-1 和 X-37B 同為可再利用的無人太空船,其目標是降低造價,更快速、有效地調動小型衛星,以及發展新一代的超音速航太技術。與 DARPA 合作的公司,波音在名單上並不讓人意外,波音又與亞馬遜執行長 Jeff Bezos 所有的藍色起源(Blue Origin)合作,藍色起源致力於使太空旅行所需的費用更低、更安全,使一般人能夠實現上太空的夢想。 XS-1 第一期的合約由兩組公司得標,其中之一是諾格(Northrop Grumman)與維珍銀河(Virgin Galactic),另一組是麥斯通太空系統(Masten Space Systems)與 XCOR 航太。

XS-1_2 ▲ X-S1 概念圖(圖片來源:DARPA

 

受到爭議的 X-37B

然而針對 X-37B 的討論並未隨著美國空軍簡短的聲明「 X-37B 完成了繞軌運行的測試,於 2014 年 10 月 17 日返航,長達 674 天」而止息,相反地,關於這種無人駕駛太空船的用途,受到廣泛的討論與關注。

外界的臆測分為兩部分,一方面是這種太空船可能被用於監控衛星的發射,甚至成為「衛星殺手」;另一方面是基於其載運能力,可能用於對地目標的武器發射平台。

 

(首圖來源:Boeing-built X-37B Orbital Test Vehicle Successfully Completes 3rd Flight) 

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