維珍銀河墜機,太空旅行夢想受阻

作者 | 發布日期 2014 年 11 月 15 日 12:00 | 分類 航太科技
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光看以外太空為題材的電影與科幻小說數量,就知道人雖然不得不為眼前的生活奔走,內心仍存有對頭上浩瀚星空的好奇與渴望,也是太空旅行蘊含的商機吸引理查・布蘭森(Sir Richard Branson)投資的原因,但日前維珍銀河(Virgin Galactic)不幸的事故,恐怕將延後太空旅行的發展。



2014 年 10 月 31 日,維珍銀河的太空船二號(SpaceShip Two)由白騎士二號(WhiteKnight Two)搭載升空,但脫離白騎士二號兩分鐘後卻與莫哈韋航空基地(Mojave Air and Space Port)的機組人員失去聯繫,墜毀在加州莫哈韋沙漠,造成機上駕駛員一名死亡一名重傷。

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▲ 白騎士二號搭載太空船升空(source:Virgin.com )

出事主因何在

關於太空船二號的墜機原因,第一時間外媒眾說紛紜,有目擊證詞言之鑿鑿指出,空中有爆炸的火光,因此媒體報導一度揣測失事原因是燃料槽或引擎。然而 2014 年 11 月 3 日美國國家交通安全局(National Transportation Safety Board, NTSB)的副主席克里斯多弗・哈特(Christopher Hart)表示,引擎、燃料槽都是完好的,初步調查研判是協助太空船穿越大氣層時減速的「尾羽裝置」出了問題。

尾羽裝置指的是機翼兩側的尾翼,在太空船以時速 4,000 公里攀升、近太空飛行與機身呈水平,在太空船返回地球、達 1.4 馬赫(時速 1,715 公里)時開啟,與機身呈垂直方向。其設計原理參考羽毛球的結構,如同羽毛球落地時球頭朝下, 90 度的尾翼使太空船得以利用風阻滑行降落, 目前 NTSB 的調查結果顯示,尾羽裝置太早啟動導致太空船解體,尾羽裝置須由兩項指令啟動,已故的駕駛員麥可・奧斯伯理(Michael Alsbury)提早解鎖尾翼,但是彼得・希博德(Peter Siebold)並沒有下達第二道指令, NTSB 不排除人為疏失的可能。

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▲ 機身兩側的尾翼過早啟動疑是失事原因(source:Virgin.com

2014 年 11 月 8 日每日郵報報導太空船二號駕駛艙的影片顯示,麥可・奧斯伯理意識到自己太早啟動尾翼,為了挽救致命的錯誤試圖關閉引擎,太空船二號仍難逃解體的命運,確定肇事原因需等 NTSB 完成調查,為期至少數月。

 

衝擊太空旅行願景

經過太空船二號的事故,外界質疑私人公司究竟能否提供安全的太空旅行,在降低價格的同時(以維珍銀河為例,目前每人要價折合台幣約為 750 萬),能達成像飛機一般的低失事率;而這次的事故會對太空旅行帶來多大的衝擊呢?

可以肯定的是短期內維珍銀河面臨嚴峻的挑戰:如何挽回消費者與投資人的信心,墜機的太空船二號原先預計在 2015 年載客,維珍銀河坦誠事故發生後已有近 3% 的乘客要求退費。維珍集團目前已替維珍銀河負擔日常開銷。

galatic_bg(source:Virgin.com

致力於推動太空旅行的並非只有維珍銀河,亞馬遜董事長傑弗里・貝索斯(Jeff Bezos)的藍色起源(Blue Origin)、太空探索科技公司(SpaceX)、 XCOR 航太等公司除了面對更為謹慎的消費者與投資人,將面臨更嚴格的安全規章。美國資訊與通訊委員會主席吉尼(Andrea Gini)表示,必須針對安全性修法,私人航太公司以及在發展航太技術時,常透過公私協力的政府部門,如 NASA 、美國聯邦航空總署(Federal Aviation Administration, FAA)應建立共同的安全標準並確實遵守,更完善的安全規章將會提高太空旅行的成本。

人類歷史上交通工具的發展,現在我們習以為常的腳踏車、汽車、飛機,在試驗過程或由於社會跟不上科技變化都曾造成傷亡,太空船二號事發後英國媒體紛紛以「太空旅行夢碎」為題,然而越來越多知名外媒評論認為,儘管目前是航太產業的嚴冬,但並未斷送太空旅行的生機,太空旅行的進程或許會推遲幾年,仍是難以抵擋的趨勢。

(首圖來源:Virgin.com) 

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