土衛七帶電,形狀如海綿

作者 | 發布日期 2015 年 05 月 09 日 0:00 | 分類 天文 , 自然科學 follow us in feedly

首圖中充滿了孔隙特徵的主人翁,可不是海綿或是沙灘上撿到的珊瑚礁岩碎片,而是土星衛星之一的土衛七(Hyperion)!



這張影像是卡西尼號(Cassini)太空船於 2005 年 9 月 26 日飛掠土衛七時所拍攝的,當時卡西尼號離土衛七約 62,000 公里,影像中每像素相當於 362 公尺。這張影像是由紅外、綠光和紫外三個濾鏡拍攝後影像組合而成;不過土星七表面本有自然的紅色調,為了凸顯衛星的表面特徵而使用假色來顯示各濾鏡顏色,使得這個自然紅色調被調掉了,在這張影像中看不出來。

在飛掠期間,除了看清土衛七的面貌之外,太空船還偵測到土衛七恰好朝太空船方向釋放大量帶電粒子,讓卡西尼號遭受相當於高達 200 伏特的電擊。這個爆發事件顯示當土衛七處在充滿帶電粒子的環境中時,它的表面也會隨之被充電;而土衛七周圍環境中的帶電粒子,部分是太陽持續性發散到太空中的帶電粒子流(即太陽風),部分是被捕陷在土星磁場內的帶電粒子。天文學家雖然預期太陽系中有許多天體都帶有電荷,但卡西尼號飛掠土衛七時,卻是科學家們在月球以外第一個經歷其帶電天性的天體。

土衛七外型有點像馬鈴薯,大小約為 410 x 260 x 220 公里,是太陽系不規則衛星中體積最大者之一。其表面奇特的多孔隙特徵如同海綿,可能是它的平均密度非常低所造成,這讓各種大小形狀不一的隕石撞擊後形成的隕石坑,能完整的保留在其表面。天文學家從這些特性推測土衛七絕大部分是水冰所組成,僅含有非常少量的岩石。

海珀利昂(Hyperion,希臘語發音許珀里翁)是希臘神話故事中,大地之母蓋亞(Gaia)和天空之神烏拉諾斯(Uranus)所生的 12 個子女之一,為光之神,也是鎮守東方的神祇;其兄弟克羅諾斯屬巨人族,也是後來天神宙斯的父親。而海伯利昂又與利亞(Rhea)生下 3 個子女,分別是曙光女神(Eos)、太陽神(Helios)和月亮女神(Selene)。目前已知的土星衛星共有 62 顆,約翰‧赫歇爾(John Herschel)於 1847 年建議土星衛星的名稱需與土星代表的農業、文化與收穫之神的羅馬神祇撒頓(Saturn),或希臘神祇克羅諾斯(Cronus 或 Kronos)有關係的其他神祇或人物;而後因土星衛星數量發現愈來愈多,相關希臘羅馬神祇人物的名字用罄之後,其他的衛星則引進其他神話系統中與巨人族有關的神祇人物,如北美洲原住民因紐特人(Inuit)、中歐古代凱爾特人(Celtic)、北歐挪威人(Norse)等。

(本文由 台北天文館 授權轉載) 

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