回收火箭非大夢!SpaceX 寫下歷史:成功降落獵鷹 9 號火箭

作者 | 發布日期 2015 年 12 月 22 日 13:13 | 分類 尖端科技 , 航太科技 follow us in feedly
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這無論對 SpaceX 或人類來說,都是重大且令人振奮的一大步——SpaceX 成功回收從近地軌道返回地球的火箭!



始終懷抱著回收火箭大夢的 SpaceX,於美東時間 12 月 21 晚間 8 時 29 分發射改良版的獵鷹 9 號(Falcon 9)火箭,將電信公司 Orbcomm 的 11 顆人造衛星送上近地軌道後返回地球,成功垂直降落於佛羅里達州卡納維爾角。不僅證明了回收從近地軌道返回的火箭是可行的,更為人類的太空之旅寫下新頁。

在這之前,SpaceX 曾於今年的 1 月及 4 月,兩度嘗試利用停泊於外海的可自動航行駁船平台來回收獵鷹 9 號火箭,但兩次都沒能成功,只能眼看火箭墜毀爆炸。

為了再度嘗試回收火箭,SpaceX 改良了火箭設計,這次所發射的獵鷹 9 號火箭名為「Falcon 9 v1.1 Full Thrust」,相較原本的獵鷹 9 號,略微修改結構,並採用高效能的 Merlin 1D 引擎,讓火箭動力較原先增加 30%。另外,因原先的降落目的地、可自動航行駁船平台,為較小且較難預測的目標,SpaceX 這次還將回收火箭的場地,移至美國佛羅里達州卡納維爾角的陸地上。

在這次發射之前,SpaceX 沈寂了一段時間,今年 6 月其獵鷹 9 號火箭於發射後不久,在空中爆炸墜毀後,便被禁止發射升空,而睽違了半年,調整步伐後的首度嘗試,SpaceX 就成功地為人類寫下歷史。

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▲ SpaceX 一名攝影師利用長時間曝光攝影,捕捉到火箭起飛與降落的軌跡。左為起飛軌跡、右為降落軌跡。

不過,今年 11 月,由亞馬遜執行長 Jeff Bezos 所投資的私人航太空司 Blue Origin,也成功著陸了新謝帕德號(New Shepard)火箭,當時,不少人拿兩家公司做比較,然而,Blue Origin 火箭回收的難度是無法與 SpaceX 相互比擬的,Blue Origin 僅進入低地球太空(距地球 100 公里以上高空),但 SpaceX 卻是登上近地軌道(距地球至少 300 公里以上高空),兩者複雜度與難度不言而喻。

而這次 SpaceX 一圓回收火箭之夢後,或許是不甘上次自家火箭著陸後遭 Musk 吐槽,Bezos 也在 Twitter 上發了其第 5 次推文「恭喜」SpaceX,「恭喜 SpaceX 完成次軌道火箭推進的著陸任務。歡迎加入成功著陸火箭的行列!」表面上看似為表達祝賀之意,實際上卻是話中有話,除了刻意指稱 SpaceX 所進入的為「次軌道」(距地球 35 至 300 公里高空)外,「歡迎加入成功著陸火箭的行列」也表明 Blue Origins 是在 SpaceX 之前的首位成員。

目前為止,所有的火箭發射進入近地軌道後,不是墜毀、就是渺無音訊,因此,每次要執行新的太空任務前,都得重新建造新的火箭,飛行成本相當可觀,SpaceX 執行長 Elon Musk 曾透露,製造獵鷹 9 號火箭的成本為 1,600 萬美元,但燃料開銷僅需 20 萬美元。假如 SpaceX 往後都能成功的回收火箭,可大幅降低人類探索太空的飛行成本,讓太空旅行不再如此昂貴難以負擔。

▲SpaceX 發射火箭到成功降落火箭的全程網路直播。若要欣賞著陸畫面,可從 41:26 開始觀看。

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