不讓士兵絕後,實驗室有望做出具生殖能力的睪丸

作者 | 發布日期 2016 年 02 月 27 日 0:03 | 分類 科技教育 , 醫療科技 follow us in feedly
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身為三級士官長的阿朗‧卡西(Aaron Causey),他的任務是負責找尋土製炸彈,並將它處理掉。然而 4 年前,卡西受到士兵們俗稱的「惡作劇裝置」──假的炸彈欺騙,而不幸被真正炸到。




「我整個人都飛到空中了」,他如此描述。兩天後他在德國一家醫院清醒,失去了雙腿和整整一顆睪丸,另一顆也好不到哪去,只剩下三分之二。醫生宣判他已失去生殖能力,因為能創造精子的睪丸組織大部分都被炸掉了。

「我和我的部隊成員身陷血海中都還有心情開開玩笑,可就是沒人敢想像受傷的後果,更別提擁有孩子了。」卡西說著。

他的妻子凱特曾在他沒有意識時允許醫生從他的睪丸中取出精子,然而,沒有一顆是可用的。「我那時整個人癱坐在地上,哭了起來。」

相同的悲劇也發生在其他士兵身上。直至 2001 年,在伊拉克就有超過 1,200 人傷在生殖系統,受傷部位包含睪丸、直腸或陰莖。而殘留的後遺症就是不孕。他們的後半輩子都將因沒有小孩而煩惱著。

當然軍方不會叫人去打毫無心理準備的仗,士兵或多或少都有戰死沙場的覺悟,可是軍方卻很少討論到深受不孕症所苦的士兵,即使有報導指出,很多男人受重傷後醒來的第一件事,都是關心他的「那話兒」是否健在。

缺乏事先警告帶來嚴重的後果:一般儲存精子最好的兩個時機分別在出征前和受傷後不久,隨著時間越久,儲精的成功率就愈渺茫。也因此英國軍方有一套搶救措施,一旦士兵的睪丸被炸到,醫生可以立刻將精子存起來,不過美國就沒有這種措施了。

雖然美國軍方在 2013 年發行兩款保護隱私部位的防禦裝備﹝還被士兵取了綽號叫「爆破四角褲」和「爆破尿布」﹞,以搶救他們的後代,可是士兵們並不領情,原因是太過笨重且不舒服。功用也被卡西質疑,他就是受傷時沒有穿的其中一位。「 這件裝備號稱是隱私守護者,結果根本只是一件亮在前面的扇子而已,用來擋子彈效果還好一點。」他開玩笑地說。

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▲ 卡西的妻子凱特用手機拍下卡西的復健情況。 (Source:mother board

這些年來,士兵們只能把希望放在體外受精上,前提是他們的精子要夠多。從捐獻者取得睪丸也不是不可能,只是極其罕見(唯一有被報導出的案例是在美國,一名先天沒睪丸的男性從他的雙胞胎兄弟拿了其中一顆),而且也會帶來非比尋常的道德議題,有別於其他器官,睪丸內的精細胞可以和卵細胞結合繁殖後代的,所以移植者會將他的基因遺傳到患者的孩子,甚至他的下一代,這將牽涉到極為複雜的倫理問題。

好消息是,研究人員最近又帶來一波新的希望,一些科學家已經成功在實驗室做出會生長的睪丸組織,它們可自行重建出一個可以正常運作的睪丸,並移植回士兵身上。從 2013 年開始,軍方在臉部、四肢、甚至生殖系統資助了 3 億美元,其中一個受資助的機構叫甦醒之森浸信會醫療中心,他們計劃使用士兵們「自己的」細胞創造出全新、能正常運作的睪丸,只需幾微米的組織,它們微小到肉眼幾乎不見,但已具備了製造精子的能力。

「未來計畫是使睪丸組織長大,擴張細胞的數量,再將它們移植回病患身上。」這間機構的主持者安東‧安塔拉說:「整個睪丸需要非常大的供血量,另外我們必須將它變得更大一點才行。」

這還不是利用睪丸幹細胞當作生殖技術以來第一個發現的優勢,正遭受睪丸癌之苦的患者,目前醫生已經可以在對他們進行副作用是破壞精子的化療之前,採用活體切片檢驗(將組織從活體分離以進行疾病檢驗),並將製造精子的幹細胞冷凍起來,化療一結束,這些幹細胞移植回睪丸中繼續創造精子。不過使用幹細胞創造出全新的睪丸倒是前所未見。

而這項研究也攸關著卡西一家人的命運。且過程可說是波折重重,他們必須趕在卡西退伍前,盡快使用體外授精的方式生下小孩,因為軍方有一項叫「Tricare」的健康保險,可以幫所有已婚的軍方人士全額負擔體外授精的費用,然而一旦退伍,這樣的好處就會消失。雖然有人曾推動一項讓受傷的退伍軍人也能進行體外授精的新立法,但被共和黨擋下。根據國會預算局的估計,5 年下來要花掉 5 億多美元,共和黨認為這筆費用簡直貴得嚇人。

如果失去了 Tricare 保險,每次手術他們就得面對 6,000 美元的帳單,而這筆金額還是打過折的,一般民眾可要花 15,000 美元。

「我們必須做手術,你能明白嗎?我會越來越老,而我所受的傷最終一定會限制我的行動。我想和我的小孩一起玩啊。」阿朗感性地說。

於是他們開始為需要 9 個月的生育療程做手術前的準備,但他從未完成過,因為出乎意料地,凱特在還沒進實驗室前就懷孕了。

他們為這個 2014 年 1 月 27 日出生的小嬰兒取名為亞歷山大‧珍娜「A.J」‧卡西。凱特打趣說:「我們總喜歡說她是靠三分之二的瘋狂加一點小小的幸運生下來的。」

也許不是每一名軍人都能像卡西那麼幸運,不過有朝一日實驗室做出真正睪丸的開創性技術發展完全後,必定會有更多士兵有機會達成享受天倫之樂的願望。

(首圖來源:mother board) 

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