生物演化大突破!產卵期的暴龍化石中可能含有 DNA 片段

作者 | 發布日期 2016 年 03 月 19 日 12:00 | 分類 自然科學 follow us in feedly

恐龍是鳥類的祖先,針對恐龍的研究可能一窺鳥類的繁殖演化史。近日美國研究團隊發現,暴龍骨頭碎片中可能含有 DNA 片段,但仍需要進一步的化學分析與驗證。



研究報告提及的這隻恐龍化石出土於美國蒙大拿州,其生存年份約為 6,800 萬年前。而做出這項重大突破的 Lindsay Zanno 及其研究團隊,將研究結果發表於今(2016)年 3 月 15 日出刊,Nature 期刊家族 Scientific Reports 上。Lindsay Zanno 是北卡羅來納州立大學助理教授,同時擔任北卡羅來納自然科學博物館古生物學實驗室的負責人。

這次研究的重點是稱為髓質骨(medullary bone) 的薄組織,由於可能存有 DNA 的骨頭而得到大家的觀注。髓質骨可見於幾乎所有懷孕中的鳥類,位於長骨的骨腔髓,含有硫化角質素( Keratin Sulfate),使科學家得以在鳥類的眾多骨骼中能夠辨識出來。但母鳥一旦完成產卵後隨質骨就會隨之消失。髓質骨的主要功能為貯存鈣質,以作為蛋殼的主要原料。比較現存最接近恐龍的生物可發現,鱷魚卵的鈣質主要來自於雌性恐龍的主要骨骼,鳥類則像恐龍樣,髓質骨專門負責鈣質的貯存。

早在 2000 年時,同樣任職於北卡羅來納州立大學的 Mary Schweitzer 教授就在其檢測的暴龍股骨中發現髓質骨,因而推定其性別為母,且在懷孕狀態。最近的研究除了驗證其推測,更進一步發現縱使經過千萬年的埋藏與石化的過程,仍有 DNA 片段被保存下來。

Schweitzer 教授表示,髓質骨不但可以決定恐龍性別,使我們得以窺知現代鳥類下蛋的演化過程。該篇期刊也大膽推測,未來可以利用髓質骨進一步研究出恐龍的群體組成、繁殖變異與個體發展。

(首圖來源:Mark Hallett) 

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