巨龍寶寶可不是你所想像的寶寶!出生幾個月後就能自給自足

作者 | 發布日期 2016 年 04 月 23 日 0:02 | 分類 自然科學 follow us in feedly

一般人對寶寶的印象就是需要母親的照顧,人類嬰兒更是需要在長期的哺育與撫養下,才有辦法自給自足。然而,這印象並不適用於恐龍寶寶,考古學家近年來在挖掘化石時有一重大突破,他們發現一種掠食龍屬的泰坦巨龍寶寶居然在剛誕生幾個月後,就擁有自給自足的能力,簡直就是一隻「小巧可愛」的成年巨龍。




經幾世代的考古發現,掠食龍屬(Rapetosaur)的成年泰坦巨龍(Titanosaur),其身長估計最長可達 15 公尺,高度更可達 7 公尺,與成年人類的身形相較下,我們僅能算是牠眼中輕如鴻毛的小動物而已。但考古學家更感興趣的是,牠們是是如何成長的。

2012 年,考古學家 Kristina Curry Rogers 在紐約州立大大學石溪分校翻找混雜鱷魚化石的抽屜時,發現了一些似曾相識的骨頭,依她當時的經驗,她認為這化石應該是被歸類成錯誤的種類,應該是屬於一種巨型恐龍的化石才對。只是讓她覺得奇怪的是,這骨頭雖有著與巨型恐龍一樣的形狀與功能,卻是它的縮小版,因此她與同事開始著手研究這些化石,試圖找出其中的關聯性。

titanosaur bone

▲ Rogers 所找到的化石。(Source:Science

他們發現,這化石其實屬於蜥腳下目、掠食龍屬的泰坦巨龍寶寶,因飢荒而死亡時的身型大約等同一隻大型狗的體型。考古學家以前就大致了解,掠食龍屬的恐龍在蛋裡的體重大約為 3.4 公斤,與人類嬰兒的體重不相上下,但在不到兩三個月的時間內,此掠食龍屬的化石就已成長至 40 公斤,速度之快也讓考古學家相當難以置信。

Rogers 的團隊將此研究成果放上《自然》期刊,而她也表示這樣的寶寶應屬於早熟(precocial),與那些需要母親照顧的晚成(altricial)寶寶是不一樣的。另一考古學家 Michael D’Emic 對此研究更是表達贊同,認為這是史上第一次有證據能指出早熟恐龍是真實存在的。

此外,更重要的是,研究團隊不僅發現牠驚人的成長速度外,也發現牠的骨骼已有著如同成年恐龍的比例,這也代表著這隻極度年輕的掠食龍屬恐龍已能行走,甚至更可能在不需母龍的幫助下,自行找尋東西吃自給自足,也有可能是因為這樣的情況而在饑荒時餓死。

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▲ 剛孵出的掠食龍屬恐龍與其他動物身形比較。(Source:The Verge

這項研究在考古學界投下了一顆震撼彈,多年來,考古學家都只有找到還處於青少年時期的掠食龍屬恐龍,不然就是只有找到還未孵化的恐龍化石,這還是第一次能找到剛孵出沒多久的恐龍化石,也讓他們有進一步的機會一解以往對恐龍是如何成長的疑惑。另一名不屬於此團隊的考古學家 Thomas Holtz 雖認同其他掠食龍屬的恐龍應該有著相同的成長模式,但也不要太早下定論,因為在這些恐龍中可能還是會有一些變化的。

(首圖來源:Wikipedia) 

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