揭秘 Facebook「Area 404」實驗室:無人機等硬體產品的孵化地

作者 | 發布日期 2016 年 08 月 04 日 17:26 | 分類 Facebook , 社群 , 網路 follow us in feedly
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走進 Facebook 位於加州門洛公園企業總部的 Building 17,佔地 618 坪大的空間裡,裝載的是 Facebook 對於更進一步實踐「連結全世界」理念的實驗場域——「Area 404」,在這實驗室內,充滿著各式各樣先進的實驗儀器與製造設備,讓員工們能直接具體化所有想像,使其成為 Facebook 所有硬體產品的孵化之地。



Facebook 以往要做出實體產品,都得透過外包廠商協助製造出產品原型,經過一來一往的測試與修改,耗上的時間成本可能多達好幾週、甚至好幾個月,這對力行「Move Fast and Break Things」哲學的 Facebook 來說,完全不符合效益,且隨著 Facebook 10 年計畫的釋出,許多硬體產品將逐步揭幕,建立一個屬於 Facebook 自己的製造實驗空間顯得格外重要,而 Area 404 的誕生,將原本製作產品原型所需的時間成本,大大縮減至短短幾小時或幾天。

Area 404 命名的由來,正是取自上網時常使人惱怒的「404 找不到網頁(Not found)」情況,因先前 Facebook 員工想要尋找一個能夠讓團隊一同構思硬體產品的空間,卻始終遍尋不著,因此將「Not Found」的網頁訊息拿來為這座硬體實驗室命名。Area 404 於 9 個月前開始動工,目前已接近完工狀態,且大部份設備都已投入運作。

Area 404 的內部設施主要分為電子工程實驗室及製作產品原型的工作室這兩部分,包含 50 個工作台與許多高科技儀器與機器,如水刀切割機、車床(將加工物固定於一旋轉主軸上加工的工具機)、金屬板裁切機、銑床(用於金屬切削)、電子顯微鏡與電腦斷層掃描儀器等。除了這些儀器外,Area 404 內部還有辦公空間,讓設計師與模組製造師可利用電腦先跑 3D 模型,進行討論後再開始製作。且在 Area 404 裡大部份的空間裡,為了避免接觸器具時發生危險,員工都得配戴保護眼鏡才行。

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▲可協同工作的工作台。

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▲電子顯微鏡。

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▲原型製作工作室。

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▲用於金屬切削的 5 軸銑床。

雖說所有空間幾乎都是開放給 Facebook 工程師們使用,但 Area 404 內有一個實驗室,是連 Facebook 大家長祖克伯(Mark Zuckerberg)都不得其門而入的。該實驗室名為「How It’s Really Made」,內部機器操作上有相當程度的危險性,只有 10 名 Facebook 員工有權限進入,裡面最有看頭的,就是重達 30 公噸、相當巨大的超高壓水刀切割機(見首圖),其水壓高達 60,000 PSI(磅/平方英吋),可切割鋼、鋁、木頭與玻璃等各種材質。

在 Area 404 建立之前,其實 Facebook 早已有其他硬體製造空間,包括位於加州帕羅奧圖園區用來製造資料中心硬體設備的空間、西雅圖的 Oculus 實驗室、英國用來停放提供無線網路連接服務的太陽能無人機 Aquila,以及南加州的雷射通訊傳輸設施等。

而以祖克伯在今年度的 F8 開發者大會中所公開的 Facebook 10 年計畫來看,Area 404 的建立在 Facebook 要「連結全世界」的硬體產品製造上,無非將扮演相當關鍵的角色,如協助連網實驗室(Connectively Lab)發展 internet.org 聯網計畫中的雷射通訊系統、無人機與衛星,協助擴張 Facebook 資料中心的營運,開發 Oculus 的虛擬實境新產品原型,另外,Area 404 或許也將成為 Facebook 神秘新計畫 Building 8 的核心。

Building 8 為 Facebook 欲開發實驗性硬體的計畫,由 Facebook 於 5 月挖角的前 Google 主管與美國國防高等研究計畫署(DARPA)總監 Regina Dugan 領軍,但 Facebook 始終未對外透露 Building 8 的具體內容。

有了 Area 404,Facebook 的硬體製造能力因此獨立,員工們可減少孵育一個概念產品的時間,以軟體構思產品模型後,就能直接進入 Area 404,透過各種機器與器具,製造出實體的產品原型,不過,Area 404 只提供原型製作的場域,待概念成熟後,還是需要靠外部工廠來製造成品。

 

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