在 4 光年之外,天文學家找到「第二個地球」的候選行星 Proxima b

作者 | 發布日期 2016 年 08 月 25 日 19:54 | 分類 天文 , 自然科學 follow us in feedly

還記得一年前 NASA 宣布找到的第二個地球「克卜勒-452b」(Kepler-452b)嗎?當時這項重大發現,讓天文學家相當興奮,不過,這顆行星距離地球 1,400 光年,人類要抵達著實是難上加難,而現在,天文學家們又發現另一個適居行星「Proxima b」,擁有能孕育生命的環境,且距離地球僅約 4 光年,為目前為止距離我們最近的第二個地球。



這項研究由倫敦瑪麗王后大學(Queen Mary University of London)Guillem Anglada-Escude 博士帶領、30 位天文學家組成的國際研究團隊所發佈,他們收集並分析了歐洲南方天文台(European Southern Observatory)於 2000 年至 2014 年及部分 2016 年蒐集的數據,找到了這顆 Proxima b

「Proxima b」繞著恆星比鄰星(Proxima Centrauri)運行,比鄰星為距離太陽最近、僅 4.37 光年外的南門二恆星系 3 顆恆星其中之一。Proxima b 為類地行星,大小與地球相近,運行的軌道位處能孕育生命的適居帶。

不過,Proxima b 與其恆星比鄰星之間的距離遠遠小於地球與太陽之間,僅約 730 萬公里,不到地球與太陽間距離的 5%,使 Proxima b 繞行比鄰星一周僅需花費 11.2 天的時間,但比鄰星為紅矮星,以恆星的狀態而言,大小與溫度相對較小也較低,釋出的光比太陽弱得多,因此距離比鄰星如此近的 Proxima b,其行星狀態才能剛好位於適居帶上,也就是說,這顆行星擁有液態水存在的可能性,而有液態水的存在,便可能孕育生命。

然而,即便這顆行星位於適居帶上,科學家們卻對於它的「適居性」存疑,Anglada-Escude 表示,雖然目前仍然不太確定這顆行星的表面溫度為何,但根據其大氣的不同,行星表面溫度範圍大約在攝氏零下 33 度至數百度之間,且這可是「平均溫度」,因 Proxima b 的自轉被潮汐鎖定(tidally locked),使其永遠以同一面面對比鄰星,也就是某一半球長年為白晝、另一面則是永無止盡的黑夜。

對於這顆行星的環境是否足以維繫生命,第一個發現 Proxima b 行星跡象的英國科學家 Mikko Tuomi 表示,「一切取決於大氣的本質為何」,而我們目前對這顆行星的大氣一無所知,「且假如它真的有大氣存在,其大氣組成必定與太陽系中我們曾觀察過的其他行星大不相同」,Tuomi 認為,雖然這些原因使 Proxima b 與地球環境不太相同,但若這顆行星表面可孕育生命,就可被比擬為類似地球的行星。

此外,比鄰星為紅矮星的屬性雖為 Proxima b 帶來處於適居帶上的優勢,但兩者之間如此近的距離,也使這顆行星可能遭受強大的紫外線與 X 射線侵襲(Proxima b 的受到 X 射線輻射次數為地球的 400 倍),而行星的磁場與高密度的大氣可能阻擋這些射線的侵襲,荷蘭萊登大學(University of Leiden)天文學家 Ignas Snellen 指出,「就看這顆行星的大氣組成是否足以抵擋這些侵襲」,且在他眼裡看來,「Proxima b 存在生命的可能性大於火星」。

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