蘋果新專利指出可以在 iPhone 正面「塗上」一層藍寶石

作者 | 發布日期 2016 年 08 月 29 日 18:01 | 分類 Apple , iPhone follow us in feedly

GT Advanced Technologies 破產是 iPhone 6 在 2014 年到 2015 年間大殺四方的一個插曲。這間公司是藍寶石面板的生產商,而在 iPhone 正式登場前,市場一直盛傳蘋果會把藍寶石用在最新旗艦機的螢幕,不過後來這並未發生。然而有趣的是,蘋果始終未放棄在產品上使用藍寶石。除了 Apple Watch 就實際用上藍寶石,新的專利也指出,蘋果可能在產品螢幕上,使用一種獨特的「藍寶石塗層」。



儘管玻璃仍是主流

與玻璃面板相較,藍寶石晶體最突出的優勢是極為耐刮,僅次於鑽石,不過這項優勢也附加許多劣勢,例如較高的加工成本、供應鏈壓力,以及最麻煩的低韌性,使得藍寶石比起 iPhone 現用的康寧大猩猩玻璃來得易碎許多。相較康寧玻璃會在表面遇到微小衝擊而產生裂痕時,協助彼此維持整片面板的完整性,藍寶石的晶體特性卻傾向累積壓力,直到在臨界點因為極微小的撞擊整片碎裂。這種特性除了減少面板的使用壽命,也不利蘋果把面板壓縮得更薄,因為那會進一步降低藍寶石的韌性,使它更易碎。

不過,在美國專利及商標局(USPTO)發佈的一份新專利中,蘋果卻想出了改用「藍寶石塗層」來避開藍寶石易碎的缺點,同時能利用高硬度的好處。專利文件指出,基本的技術原理是在玻璃面板外加上一層 0.01 microns 到 10 microns 的氧化鋁,亦即藍寶石的主要成份,接著再透過雷射技術加熱到超過攝氏 1,000 度,讓氧化鋁質變成透明的藍寶石。由於是透過雷射並維持特定的波長(10.6 microns),加熱的能量並不會被氧化鋁底下的玻璃吸收進而毀損。接著,這塊有了藍寶石表面層的玻璃面板,就可以再拿去通過一般的組裝程序。

 

藍寶石塗層的目標是 OLED

蘋果也如過往的許多專利般指出,這項專利可能會使用在許多產品,包括 Apple Watch、iPad、iPhone、電視,或是其他穿戴式設備。不過文件也特別指明,這塊獨特的玻璃面板零件,將會被拿去與其他顯示面板結合,其中就包括了 iPhone 預計在 2017 年開始採用的 OLED 面板。相比 iPhone 目前採用的 LED 背光面板,OLED 儘管還是有使用壽命較短的問題,不過這個缺陷隨著技術提升,已經能應付智慧型手機大約兩年一次的換機頻率。此外,OLED 也有著比 LCD 更鮮豔的顯示效果,同時也更能適應彎曲之類的特殊設計。

事實上,蘋果自 2014 年以來已經申請過許多與藍寶石面板有關的專利,不過這一系列專利是否會這麼即時地使用到 2017 年的 iPhone 8 上,目前看起來機會仍較少。依先前破產的供應商 GT 來說,該公司的產量被預估只有蘋果月需求的 1/10,此外要滿足 iPhone 的需求,得大約在上市前半年就得到蘋果的下單,同時可能還需要更早的競價、擴廠、備料等動態,在沒有明顯市場動態的前提下,這項有趣的專利可能還得等上一段時間才會現身。

而對蘋果來說,藍寶石雖然無疑是加分,也讓用戶得以大方避開保護貼,並增加行銷熱點,但蘋果的首要工作無疑還是為 iPhone 找出突破性的新設計,而不是增加附加亮點。

(首圖來源:Flickr/Gonzalo Baeza CC BY 2.0) 

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