從骨頭推測出來,你所不知道的多多鳥

作者 | 發布日期 2017 年 09 月 18 日 13:30 | 分類 環境科學 , 生態保育 follow us in feedly

1598 年,位於馬達加斯加東邊的模里西斯島,荷蘭水手在這裡記錄了他們第一次見到多多鳥的經歷,他們認為多多鳥是種奇特的生物,這種鳥類帶有球狀的鳥喙、有雙豐滿的翅膀卻不會飛,住在沼澤或洞穴裡。



不幸的是,16 世紀歐洲人抵達並殖民模里西斯島後,不少水手垂涎多多鳥的肉,再加上外來物種引進,使牠們遭受極大的威脅。最終,多多鳥在短短 100 年間消滅殆盡,而牠們的真面目也逐漸成為未解的謎團。

慶幸的是,科學家並沒有放棄。最近一篇刊在《科學報告》期刊的研究論文,宣稱這種傳奇鳥類的生活週期已完整拼湊出來。他們如何做到的?答案就來自 22 隻多多鳥骨骸的 22 塊骨頭。

Delphine Angst 是這項研究的領導者,他表示:「在我們研究以前,唯一知道的就是牠們是一種重達 10 公斤的鴿子(現今和多多鳥最親近的物種是鴿子)。」但 Angst 教授和同事從骨頭中挖出許多驚人的細節,他們發現年幼多多鳥的骨頭裡通常富含纖維板層,裡面有許多不成熟、可快速沉積的骨細胞,讓幼鳥能加速生長。

美麗的模里西斯島看起來是個理想的居住地點,可惜嚴酷的氣候對多多鳥的生存造成巨大的威脅。研究發現,從每年 11 月到隔年 3 月間,龍捲風、大雨和強風會破壞花和果實,加重食物的短缺。因此一年中多多鳥必須經歷「胖」和「瘦」兩個時期。為了適應環境,在享受豐盛的食物後,多多鳥會在 8 月交配,當雛鳥孵出時,牠們會搶在龍捲風來臨前,也就是短短 2~4 個月長大為成鳥,並達到性成熟,這樣讓牠們有更多機會在資源短缺的環境生存。

▲ 多多鳥骨骼裡的空腔。(Source:《Nature》

另外科學家也發現其他骨頭有巨大的空腔,這和換羽週期息息相關。Angst 說:「為了製造羽毛,多多鳥需要額外的鈣,而空腔顯示這些鈣是從骨頭中提取的。」關於換羽期的發現,解釋了為何水手對這種生物的描述大不相同:有些人宣稱多多鳥的羽毛有少許暗黑色的羽翮(羽毛中間的硬管),且尾巴覆滿細小且蜷曲的灰色羽毛。但其他描述中,多多鳥卻成了幾乎沒有羽毛的生物。答案就在於水手是在不同的換羽期看到牠們。3 月時翅膀與尾巴的羽毛會先更換;7 月底,全身的羽毛才會更換,而這段時間正好是交配期。8 月時母鳥會排卵,並在 9 月孵蛋,為的就是讓雛鳥可快速長大,好捱過下一個嚴酷的季節。

▲  多多鳥的演化週期。(Source:《Nature》

總之,這種生物的演化週期和島上季節性氣候變化吻合,然而科學家的驚人發現不僅於此,他們甚至可辨認出兩塊骨頭屬於母鳥,因為這兩塊骨頭含有叫髓質骨的物質,而蛋殼成分的鈣主要就來自這裡,表示是母鳥特有的構造。

華盛頓國立歷史博物館館長 Helen James 也說:「兩塊母鳥的骨頭其實和其他骨頭大小差不多,正可以駁斥先前認為公鳥和母鳥體型差很大的想法。」

這項新發現不僅幫助我們對這種滅絕的鳥類有更深入的認識,還激勵了像 Angst 這類科學家繼續懷抱熱情研究骨頭。Angst 最後說:「這是我們第一次對多多鳥的生態有夠多資訊,同時掌握生殖和換羽期的證據,甚至可以分辨出性別。但最重要的是我們終於可以明確說出這些活動哪時候進行。我們對這種鳥的了解真的太少了,但這也表示我們新知道的任何一件事都是驚喜。」

(首圖為牛津大學自然史博物館中根據現代研究製作的多多鳥骨骼和實體模型,來源:By BazzaDaRambler [CC BY 2.0], via Wikimedia Commons)