吃多人類餵的飼料,英國鳥類開始「人為演化」?

作者 | 發布日期 2017 年 11 月 11 日 12:00 | 分類 生態保育 , 自然科學 follow us in feedly

自達爾文在加拉巴哥群島發現達爾文雀已過了 150 年,而牠的鳥喙仍然抓住基因研究者的目光。新一期《科學》雜誌中,來自荷蘭生態研究所與瓦赫寧恩、牛津、艾希特、東英吉利、雪菲爾等大學的科學團隊,首次鑑定分別來自英國和荷蘭大山雀的基因,他們針對隸屬於牛津大學的威生森林(Wytham Woods),以及荷蘭奧斯特豪特(Oosterhout )和費呂沃(Veluwe)的族群研究,掃描了超過 3 千隻鳥的 DNA,發現一件驚人的事實:英國大山雀和荷蘭大山雀的基因出現差異,導致鳥喙長度不同。



根據博物館樣本的分析,研究團隊發現長度的差異是在短時間內發生的:英國大山雀在距今不久的 1970 年代,鳥喙長度明顯比現在還短,且根據其中一位主要作者摩帝‧柏瑟(Mirte Bosse)博士的說法,如果從鳥喙變化的速率再往前推,100 年前兩地鳥類的鳥喙長度就開始出現分歧了。

他們是如何知道這段基因影響鳥喙長度呢?因為這段特別的基因序列正好和人類決定臉型的基因有關聯性,這也讓他們聯想到達爾文對雀類的歷史研究成果:這些雀類為了適應不同環境而演化出不同尺寸與形狀的鳥喙,天擇是否也發生在大山雀上?如果是,又是什麼因素造成天擇發生?

令人意外地,也許這就是英國人造成的。任職於東英吉利大學生物科學系的路易斯‧史柏金(Lewis Spurgin)博士是本篇研究的共同作者,他提到在英國人會花費比歐陸人多一倍的金錢在鳥餌和鳥飼料上,他們喜歡在花園中餵食鳥,這讓大山雀在冬天找到充足的食物來源。事實上,20 世紀初期,《笨拙》(Punch)雜誌就把餵鳥形容成英國人的消遣,因此設計出一套實驗分析鳥類對飼料的偏好傾向;有趣的是,鳥喙越長的更常接觸飼料,可見牠們對飼料的接受度較高;他們也確認帶有長鳥喙基因的英國鳥在英國繁殖的成功率比在荷蘭高得多,有越來越多證據顯示自然選擇在英國族群發揮了作用。

「一般說來鳥類對食物來源適應得越好,狀況就會越好,並且相對於其他沒有適應的鳥類,繁殖上會有更大的優勢。」史柏金博士說。「雖然我們還沒辦法把原因全歸於鳥飼料,不過推測英國大山雀的鳥喙長度是由餵食演化出來是很合理的。」

不過柏瑟博士也提到,下結論前應該先確認飼料的形狀是否一致,如果鳥類確實朝著同一方向演化,就表示飼料形狀應該不會隨著年代變化太多。

目前研究團隊已開始查看遍布歐洲的大山雀族群,也許接下來會有更多證明飼料造成英國大山雀演化的證據出現。如果真是如此,也許人類對其他物種的影響比我們想像的還要大。

(首圖來源:Flickr/DarrelBirkett CC BY 2.0)