水母原來要再分成兩個不同的種

作者 | 發布日期 2018 年 02 月 25 日 0:00 | 分類 科技教育 , 自然科學 follow us in feedly

研究人員已經確定,一般見到的海蕁麻水母(sea nettle jellyfish)實際上要分成兩個不同的物種,新物種名為「海灣蕁麻水母」。



大西洋海蕁麻水母是美國東海岸最常見和最知名的水母之一,尤其是在 Chesapeake 海灣與 Rehoboth 海灣,這兩處常發生水母刺傷游泳者的意外事件。而自從 175 年前有紀錄以來,這裡的水母一直認為是單一物種。

但事實並非如此,研究人員已經辨認出新的物種「海灣蕁麻水母」,牠們被發現存在於河口等鹽度較不高的區域,像是 Chesapeake 海灣。

美國國家海洋和大氣管理局(National Oceanic and Atmospheric Administration,簡稱 NOAA)甚至為 Chesapeake 海灣提供每日水母預報,因為當水母潮出現在那裡時總會造成大麻煩。特拉華大學(University of Delaware,簡稱 UD)教授 Patrick Gaffney 認為,有兩個不同物種同時存在,可以解釋為什麼想了解影響水母潮出現的因素是如此困難。

該論文主要作者之一、史密森尼國家自然歷史博物館(Smithsonian’s National Museum of Natural History)研究助理 Keith Bayha 於 2005 年在 UD 獲得生物科學博士學位,在 UD 時,他與位在 Lewes 城 Hugh R. Sharp 校區的 Gaffney 教授有密切的合作。

在實地考察期間,他們在 Henlopen 海角附近的 Delaware 海岸採集許多水母並用於研究。即便在完成學業後,Bayha 對物種的研究仍保持高度興趣。他收集的樣本來自世界各地,從挪威到巴西都有,而他現在正在他工作的 Smithsonian’s 博物館學習各種博物館的標本,正是 Bayha 在將物種進行 DNA 定序後發現牠們實際上是兩種不同群體。

Gaffney 表示,在 DNA 定序技術發展之前,博物館裡的研究員大多透過物理特性將生物體分類,例如計算刺絲胞或鬃毛的數量並測量其長度後再進行分類,以便鑑定物種。

樣本的基因檢測顯示了一些海蕁麻水母的不同。Bayha 與 Gaffney 和 Allen Collins 一起證實,這些水母分為兩個不同的種:海洋種(Chrysaora quinquecirrha,海蕁麻水母)和海灣種(Chrysaora chesapeakei,海灣蕁麻水母)。他們透過比較來自不同生物體的物理測量和分析 DNA 序列,並建立統計建模來質疑:究竟要有怎樣的型態差異才能用來分離物種?

事實證明,海蕁麻水母體型較大,觸手數量比海灣蕁麻水母多 40%,亦即總共有 40 隻觸手,而非 24 隻;海蕁麻水母有較大的傘膜(水生動物頂部像傘狀的構造),且觸手短於海灣蕁麻種的水母。

(Source:NOAA

Gaffney 表示:「當你事後仔細計算刺絲胞的數量和類型時,你會看到它們與相對應 DNA 序列的差異。很多情況下,當我們分析數據時,圖表看起來完全不同,甚至沒有任何重疊,再度證明有兩個不同的物種。」

這個發現對於在大西洋和墨西哥灣沿岸的東方牡蠣來說是個好消息,因為牠們是牡蠣中消費量最高的類型。海灣蕁麻水母會獵捕名叫 Mnemiopsis 的梳水母(comb jellyfish),而 Mnemiopsis 正好是牡蠣幼蟲主要的掠食者。如果海灣蕁麻水母能有效剷除 Mnemiopsis,那麼東方牡蠣的幼蟲就會有更多生存機會。

有趣的是,新研究還發現海灣蕁麻水母似乎與生長在愛爾蘭、阿根廷和非洲沿海地區的水母有較近的親緣關係,但根據 Bayha 說法,以前從未有人注意到這些差異。他表示:「這不是我做了什麼與眾不同的事情,只是其他人沒有長時間觀察和研究。大家往往不會花太多精力在水母身上,因為牠們總是來來去去、轉瞬即逝,也不像岸邊的貝類那樣有堅硬的外殼。」

研究發表在《PeerJ》雜誌。

(首圖來源:Flickr/Greg Goebel CC BY 2.0)