極光與抹香鯨之死的關聯

作者 | 發布日期 2018 年 05 月 07 日 13:00 | 分類 天文 , 環境科學 , 自然科學 follow us in feedly

2016 年初,短短不到一個月的時間,北海(North Sea)發現 29 隻抹香鯨擱淺死亡。這些死亡的抹香鯨都是年輕抹香鯨,解剖後也未發現有饑餓或疾病等狀況,胃中也沒有塑膠袋漁網等垃圾──還記得那隻 2015 年 10 月八掌溪出海口擱淺的抹香鯨,解剖後發現胃內塞滿了人造垃圾──當時還喚起了一波海洋環境保護意識。



大規模抹香鯨集體死亡的狀況引起科學家的注意,也有許多假設紛紛出現,包括中毒、氣候變化導致抹香鯨向北移動至北海追捕獵物等。但德國基爾大學(University of Kiel)Klaus Vanselow 博士及研究團隊提出,強大的太陽風暴(太陽耀斑),也就是造成極光的主要原因,可能扮演造成 2016 年初大規模抹香鯨死於北海的重要角色。

太陽風暴如何影響抹香鯨的?這個理論是建立在抹香鯨如同許多生物,是利用地磁導航。地磁在地球上分布的強度不同,有些地方比較強,有些比較弱,科學家相信有些生物能靠著辨識地磁強度不同來輔佐導航,就如同人類使用導航系統。

太陽風暴是由太陽能量噴發,所謂的日冕質量拋射(coronal mass ejections)所引起,這樣的風暴含有大量帶電粒子及輻射。當這些噴發物質打到地球的高大氣層,就會在極圈產生極光,同時也造成地磁混亂,科學家已掌握一些太陽風暴影響鳥類及昆蟲導航的證據。同時太陽風暴也可能強大到破壞通訊設備及衛星。

這項近期發表於《國際天文生物》期刊(International Journal of Astrobiology)的研究指出,由太陽風暴引起的地磁混亂混淆了鯨魚辨識方位的能力,使牠們誤闖淺水區導致擱淺,受困且迷失的鯨魚,企圖逃脫卻死於歐洲大陸的沙灘上。

抹香鯨廣泛分布在全世界溫水深海區,東大西洋的亞速爾群島(Azores)附近便聚集了許多。雌性抹香鯨常年棲息於低緯度海域,而雄性抹香鯨大約在 10~15 歲時,便開始北移,甚至到極圈附近獵捕大量生活於冷水區的烏賊。牠們有時會沿著英國及冰島的西海岸線直達挪威海峽,然後循同一條路線返回。Vanselow 博士及團隊深信,抹香鯨能辨識出沿著挪威海岸不同的地磁分布,這個特殊的地磁分布線就如同地磁屏障(geomagnetic mountain chain),保護鯨魚不要跨越這個屏障,因為跨過了這屏障就進入北海了。

2015 年 12 月發生的兩大太陽風暴,帶來了非常活躍的極光現象,甚至蘇格蘭許多地方都能見到極光。研究團隊鎖定英國最北端的島嶼──昔德蘭群島(Shetland),研究發現活躍的太陽活動造成短暫的地磁改變,覆蓋 460 公里之廣,涵蓋此區所有島嶼及挪威。

Vanselow 博士及研究團隊認為,太陽風暴可能削弱甚至阻斷了地磁屏障,導致這個區域的抹香鯨往錯誤的方位移動,大量游進了北海。

「能看見極光的地方就是地球表面地磁混亂最嚴重的地方。」Vanselow 博士受訪時告訴 BBC 記者。

「抹香鯨是非常巨大的生物,通常悠游於海洋中,如果牠們的導航被混淆,很可能會朝錯誤的方向連續游好幾天都不會發現。」

「一旦牠們游到蘇格蘭及挪威之間的區域,還又朝錯誤的方位移動一或兩天,很可能就此被困住,再也回不去了。」

Vanselow 博士發現這些抹香鯨的死亡就發生在太陽風暴後 6 週。他認為這些年輕的雄鯨是在亞速爾群島附近長大,這個區域幾乎不曾受太陽風暴影響,所以這些生物沒有經歷過這類極圈的活躍事件而不知如何應對,又或是受迷人的極光誘惑,無法停止追逐呢?

(首圖為 2016 年 2 月於德國靠北海的 Kaiser-Wilhelm-Koog 市堤防外擱淺死亡的抹香鯨,來源:達志影像)

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