瓦肯星真的存在?華裔天文學家捕捉到蛛絲馬跡

作者 | 發布日期 2018 年 09 月 27 日 8:45 | 分類 天文 , 自然科學 follow us in feedly

研究天文學和太空有一件讓人非常興奮的事,那就是幻想變成了現實,雖然我們想到達最近的恆星還有很長一段時間要走,但仍有許多令人滿意的發現滿足科幻迷狂熱的夢想。



例如,華裔天文學家葛健領導的團隊,最近發現了一顆超級地球,在距地球 16 光年的恆星 HD26965(又稱為波江座 40A)上公轉,這個超級地球不僅是同類行星中離太陽系最近的一顆,也恰好與《星艦迷航記》(Star Trek)裡的「瓦肯星」(Vulcan)位於同一個恆星系統。編劇羅登貝瑞(Roddenberry)天馬行空的想像中,「瓦肯星」的大氣較稀薄,星球居民因為外面太熱而住進山洞。

實際上,這顆超級地球由於離母恆星較近,公轉週期僅 42 天,故該行星已被恆星潮汐鎖定,雖然它位於適居帶,但星球一面永遠面向「太陽」(指 HD26965),另一面永遠為黑夜,這種一冷一熱的情形可能會使行星具有非常強烈的大氣流動,風速也可能極快;另外,從觀測數據可得知該星球的體積約為地球兩倍,質量約為地球 8 倍,故其重力約為地球 5 倍,大氣可能較厚重,而不是較稀薄。

與近年來發現的系外行星不同,這個超級地球是透過徑向速度法發現,透過恆星的光譜監測,我們發現 HD26965 這顆恆星一會兒接近、一會兒遠離我們,這種運動是由行星引力存在所引起的「擺動」。

(Source:Flickr/Elijah van der Giessen CC BY 2.0)

正如同《星艦迷航記》粉絲的了解,這個地方就是企業號(USS Enterprise)的唯一一位半外星人──史巴克(Spock)的故鄉,「瓦肯星」所在的恆星系統。在 1991 年 7 月,業餘天文期刊《天空與望遠鏡》(Sky & Telescope)揭露了一封羅登貝瑞與天文學家合寫的一封信,證實了波江座 40A 正是瓦肯星的故鄉,由於該處為三合星系統,「瓦肯人」除了看到離他們較近的太陽(HD26965),還看得到兩顆較微弱的伴星在空中閃閃發光。

如果想看見這個恆星系統,在沒有光害且晴朗的夜晚,可以輕易見到,這是以往發現有系外行星承載的恆星系統辦不到的,由於其距離近及亮度較高,HD26965 可在南天球的波江座找到。

(本文由 台北天文館 授權轉載;首圖來源:pixabay