科學家用特別的方式監測南極生態

作者 | 發布日期 2018 年 12 月 23 日 0:00 | 分類 環境科學 , 生態保育 , 自然科學 follow us in feedly


透過分析 40 多年地球資源衛星收集的圖片,一組研究人員最近發現一些關於南極企鵝的祕密:監測南極洲脆弱生態系統的健康狀況變得更容易了,這要歸功於一個奇特的來源:阿德利企鵝(Adélie penguins)的糞便。

▲ 綠色代表阿德利企鵝的分布範圍,紅色代表繁殖地點。

為了研究,研究人員篩選了陸地衛星拍攝的企鵝糞便,這些糞便可當作企鵝飲食隨時間變化的指標。根據在地上看到的鳥糞顏色,研究人員能確定阿德利企鵝在吃什麼食物:白色鳥糞主要來自魚;粉色和紅色是因為吃了磷蝦。為了確保基於顏色的解釋是正確的,研究人員將陸地衛星拍攝的圖像與地面採集的鳥糞樣本化學分析,相關性有驚人的匹配率。

▲ 阿德利企鵝分布在 38 個地區,羅斯海區域內共有逾 500 萬隻阿德利企鵝,活動範圍包括南極大陸沿海地區。(Source:Flickr/Christopher Michel CC BY 2.0)

儘管團隊最初是手工檢查每張圖像,但最終他們依靠 NASA 開發的演算法來標記任何似乎含有鳥糞斑點的圖元。多年來透過糞便尋找一致模式,研究小組整理出企鵝的飲食與南極氣候變化之間的關係。檢視大量資料之後,研究小組驚奇地發現,儘管企鵝的飲食確實每年都有變化,但並沒有明顯的長期規律,雖然這聽起來令人有點失望,但請記住,沒有發現期待的結果卻可能另外發現意想不到的關係。

雖然之前全球阿德利企鵝數量的估計是 760 萬隻,但藉助最新的糞便圖像,研究人員發現一些以前不為人知但數量龐大的企鵝。一座叫「危險島」的偏遠地區發現 150 萬隻企鵝,根據研究人員的說法,以碳-14 放射性年代測定法,得知島上發現的骨頭和蛋殼年代可追溯到 2,800 年前。

鑑於自然環境的持續變化和該地區磷蝦捕撈業不斷增長,企鵝獵物的數量和企鵝種群數量都可能變化,透過繼續使用衛星資料,監測南極洲不斷變化的阿德利企鵝數量,研究人員將繼續更了解牠們的總體數量和恢復情況。

(本文由 台北天文館 授權轉載;首圖來源:Flickr/Christopher Michel CC BY 2.0)