讓科學家吃驚的發現,NASA 新視野號最新圖片顯示 Ultima Thule 小行星其實扁平像煎餅

作者 | 發布日期 2019 年 02 月 14 日 8:15 | 分類 天文 , 航太科技 follow us in feedly


美國 NASA 新視野號在元旦飛馳而過的神祕太空岩石,乍看之下像一塊狀雪人,或像一顆畸形的太空花生;現在,一組新照片顯示,這顆岩石比最初想的更扁平,像一張煎餅。

稱為 2014 MU69 的太空岩石 Ultima Thule 小行星,位於距地球約 66 億公里的古柏帶,是一顆巨大的冰冷天體,在太陽系邊緣圍繞著太陽運行。飛越這 34 公里寬的岩石時,新視野號用兩個相機鏡頭拍下照片,收集了約 50GB 的資料。

第一張傳回地球的新視野號照片顯示由 2 個相互接觸的部分組成的物體,稱為相接雙球體(contact binary)。2 個組成看起來都是圓形的;但當飛行器離開 MU69 時又拍攝一系列影像,顯示出更扁平的輪廓。根據約翰霍普金斯大學應用物理實驗室的新聞稿,較大的天體部分「更像一張巨大的煎餅」。另一較小的天體呢?則像「有凹痕的核桃」。

「新的圖像揭露如何形成這種物體的科學難題」,新視野號主要研究者 Alan Stern 聲明說。西南研究所行星天文學家 Alex Parker 在 Twitter 說,類似的形狀也出現在土星的煎餅衛星。但這些衛星是在土星環的特殊環境下形成的,而 2014 MU61 是在深空形成的。

研究團隊仍不太確定最新的天體模型是否完全正確。有一大塊沒有被太陽照亮, 意味著它的形狀仍是估計:可能像一張美式鬆餅或可麗餅。不管最終結果如何,研究人員都很興奮。Stern 說,「我們從未見過這樣的東西繞著太陽運行」。

▲ 新視野號的第一批圖像顯示 MU69 像雪人造型,然而新圖像顯示,它不是由 2 個球狀部分組成,相反地,是像 2 張薄餅一樣扁平。

(本文由 台北天文館 授權轉載;圖片來源:NASA

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