NASA 微型核反應爐 Kilopower,最快有機會 2022 年送往火星

作者 | 發布日期 2019 年 08 月 14 日 19:11 | 分類 天文 , 航太科技 follow us in feedly


最快再 3 年,NASA 的「Kilopower」微型核反應爐可能於 2022 年升空前往火星,實地進行測試。

Kilopower 是一個外太空微型核分裂反應爐實驗計畫,由 NASA 與美國國家核能安全管理局於 2015 年 10 月推動施行,外型大概跟冰箱一樣大,但據 NASA 估計,打造火星基地後約需 40KW 才能讓各種設備正常運轉,因此屆時會有 4 座微型反應爐相互連接以產生足夠電力,而第 5 個反應爐維持休眠狀態,萬一其中一座核反應爐發生意外再替補。

在 2017 年 11 月~2018 年 3 月期間,NASA 已將 Kilopower 原型送往國家安全區進行一系列重要測試。現在 Kilopower 專案總監 Patrick McClure 認為,是時候讓這座核反應爐飛出外太空測試。

如果沒有核反應爐,要直接從火星上提取能源成本較高,火星上水資源不足、大氣充滿二氧化碳、溫差變化大,轉換任何一種物質都需要消耗巨大能量。而 Kilopower 核反應爐產生的能量不僅可用來製造供呼吸的氧氣、淨化可飲用的水、幫火星車充電和讓基地維持適宜溫度,也能協助生產由甲烷和液氧製成的推進劑,以讓太空船能重新啟動進入火星軌道。

在 2018 年 3 月的地面測試中,Kilopower 反應爐成功將 30% 核分裂熱能轉化為電能,如此高的效率讓放射性同位素熱電機(radioisotope thermoelectric generator,RTG)相形見絀──RTG 約轉換7% 熱量,在傳統太空探測器中很常見,比如新視野號、好奇號、航海家1 號、航海家 2 號等。

雖然 NASA 目前還未針對 Patrick McClure 的言論發表正式聲明,但若按照理想情況,則 Kilopower 預計可在火星工作 10 年以上,火星基地上的人口用電不必擔心陽光被巨大沙塵暴蒙蔽,或是入夜後用電戰戰兢兢。

(首圖來源:NASA

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