澳洲森林霸主袋獅為何滅絕?研究指向氣候變遷

作者 | 發布日期 2020 年 01 月 27 日 11:00 | 分類 生態保育 , 自然科學 Telegram share ! follow us in feedly


數十萬年前的澳洲,森林裡曾棲息著咬合力強大的頂級掠食者袋獅(Thylacoleo)。有人懷疑袋獅的滅絕是人類活動的影響,但研究顯示是因為氣候變化所造成。

袋獅是澳洲森林中的頂級掠食者,但在 3.5 萬到 4.5 萬年前卻消失了。人類大約在 6 萬年前登陸澳洲,因此科學家們懷疑人類是不是導致袋獅滅絕的罪魁禍首。這種猜測並不能說是純粹瞎掰,畢竟老祖宗和如今的我們一樣前科累累。

袋獅是目前已知澳洲最大的肉食性哺乳動物,在近 200 萬年的歲月裡堪稱澳洲最可怕的掠食者。袋獅體型略大於現代的豹,不過小於如今的非洲獅。袋獅的下顎十分強大,是有史以來咬合力最強的哺乳動物之一。

范德比大學(Vanderbilt University)的古生物學家 Larisa DeSantis 領導的研究顯示,袋獅是由於自然的氣候變化而喪失棲息地,最終走向滅絕,與人類並無關聯。DeSantis 和研究人員們透過兩個方面確認,袋獅只棲息於森林當中,而且相當不習慣開闊的草原。

研究人員利用磨損的牙齒和同位素分析,發現袋獅獵捕森林中的動物為食。DeSantis 表示,袋獅高度特化在森林裡的狩獵能力,但這也讓袋獅在面對 35 萬年前氣候乾旱的時候更容易滅絕。此外,袋獅的身體構造顯示牠們屬於伏擊式的獵人,能夠在近距離攻擊毫無防備的動物,而非開闊的地形追趕快速奔跑的獵物。

由於 35 萬年前澳洲的氣候開始變得更乾旱,使得茂密的森林逐漸成為草原。棲息地日漸縮減讓高度適應森林的袋獅難以招架,狩獵的效率也越來越低落。DeSantis 表示,這項研究代表即使是最勇猛的掠食者,也要屈服於氣候變化。

取代袋獅的掠食者比袋獅更加著名,也就是擁有塔斯馬尼亞虎之稱的袋狼(Thylacine)。1936 年才滅絕的袋狼比袋獅更適應澳洲乾旱氣候下的開闊棲息地,很可能就是袋狼能夠生存但袋獅卻無法的原因。雖然袋獅相當強大,但構造的高度特化降低了牠們的適應能力,最終走向滅亡的結局。然而,袋狼即便撐過了氣候的改變,卻最終被人類的濫殺逼上絕路。

(首圖來源:Flickr/Alpha CC BY 2.0)

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