商業化之路過於漫長,Alphabet 宣布中止 Makani 風箏發電計畫

作者 | 發布日期 2020 年 02 月 20 日 16:00 | 分類 能源科技 , 風力 Telegram share ! follow us in feedly


Google 母公司 Alphabet 旗下有許多研究新奇發想的創意公司,Makani 就是其中之一,主要研究高空風力發電,將大型無人機以牽繩繫在地面,讓小飛機像風箏一樣在空中盤旋並發電,不過日前 Alphabet 宣布將中止這項計畫,認為商業化之路比預期更久,是時候「放手」了。


目前常見的風力發電設備為三葉型風機,遠遠看來就像轟立在地面或海上的超大型電風扇,不過若要攔截更多的風,就得打造更高的風機,因此 Makani 團隊認為比起打造更昂貴、更耗材的超大型風機,不如拐彎開闢新道路,用無人機來打造高空風力發電機(AWE),最終該團隊在 2013 年併入 Google X 實驗室,2019 年畢業成為 Alphabet 旗下子公司,並與石油巨擘殼牌公司攜手開始合作。

Makani 的無人機配有 8 個螺旋槳,負荷值為 7-15 Gs,運作方式有如放風箏,用一條纜線連接地面操作站後,小飛機升空就會乘著風繞著操作站飛行,進而推動螺旋槳旋轉發電,小飛機上也裝有多個感測器與 GPS,方便人們在下方遙控。

Makani 風機所需材料與製造成本非常少,分別為傳統三葉式風機的 10% 與 50%,且每個風箏所產生的能量較傳統風機還多 50%。且根據團隊 2016 年的測試數據,風箏發電量達 600KW,遠高於一開始原型的 20KW,足以為 300 戶家庭供電,2018 年 Makani 也在夏威夷建立的海上風箏發電站,先前更計畫在挪威發展浮動式海上風箏系統。

不過現在 Alphabet 決定終止 Makani 計畫了,這是自 Google 原始創辦人 Sergey Brin 及 Larry Page 卸任後第一個停止的計畫。Google X 實驗室負責人Astro Teller 表示,經過綜合考量,團隊認為 Makani 商業化剩下的路程比想像中還要漫長,且頗具風險。雖然說任何與緩解氣候變遷有關的概念都值得投資,但時時保持頭腦清明並正確分配資源,除了有利企業發展,對實現氣候目標也更有幫助。

想當初 Google 收購 Makani 時,可能也沒有想過要藉此發大財,但現在那隨心所欲的時光或許已經過去了,包括自駕車技術 Waymo、熱氣球網路在內,Alphabet  的「Other Bets」(其他賭注)事業一直以來都入不敷出。根據外媒報導,2019 年 Other Bets 虧損 48 億美元, 比 2018 年的 34 億還要多。

不過 Makani 先前也有跟殼牌公司合作,或許這項風箏發電技術之路還沒結束。Makani 執行長 Fort Felker 表示,的確,Makani 將不再是 Alphabet 旗下的公司,但 Makani 還沒走到盡頭。目前殼牌正在探索繼續開發 Makani 技術方法。

(首圖來源:Malani

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