土衛二表面發現新鮮的冰,活躍地質活動讓系外生命搜尋更有希望

作者 | 發布日期 2020 年 09 月 23 日 13:18 | 分類 天文 , 自然科學 Telegram share ! follow us in feedly


已經除役的卡西尼號探測器在土星系統探索了 13 年,繪製了土星與其衛星不少圖像,最近科學家們再度新合成一張土衛二的詳細全球紅外光圖像,發現土衛二最近有新的冰沉積在地表,更加確認應是來自地下海洋的水流出地表後重新結冰。

土衛二「恩賽勒達斯」(Enceladus)是一顆被冰覆蓋全球的衛星,人眼中看起來就是個冷冷冰冰、無所生機的星球,但隨著卡西尼號探測器在 2005 年數次近距離飛掠收集數據,科學家發現土衛二南極地區會噴出富含水與有機物的羽狀物,這種地質活動表明土衛二內部依然活躍,受到土星引力影響經歷潮汐加熱過程,內部或許還有地下液態海洋,這些水透過裂縫噴向太空,然後沉積回地表形成冰層,如果換個光學波段看,土衛二可能很精采。

近日,科學家利用卡西尼號光學遙感儀器之一「可見光和紅外映射分光計」(Visible and Infrared Mapping Spectrometer,VIMS)收集的數據,重新生成一張紅外圖像,驚訝發現土衛二北半球有新的冰層沉積。

過去,科學家就很常在土衛二南極看到這種新冰層沉積的「老虎條紋」紅外特徵,但現在北半球也出現了相同特徵,這除了說明北半球也覆蓋新鮮的冰之外,還代表南北半球可能有同類型的地質活動。研究人員認為,北半球新冰層可能來自羽狀物帶出的地下水,也可能是地下冰直接從地殼裂縫移上來。

土衛二南半球的地質活動很活躍,現在我們知道北半球有個大區域或許也相當活躍,不久前才剛經歷了什麼地質活動致使水冰流出。

由於土衛二是太陽系中最有潛力孕育外星生命的星球之一,除了地下海洋與活躍的地質活動,這顆衛星可能還擁有可供生物利用的能源,相關化學反應類似於維持地球深海熱泉附近生命的化學反應。新論文發表在《Icarus》期刊。

(首圖來源:歐洲太空總署

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