43 年前開始執行任務到現在,這兩艘太空船提供第一手太陽系觀測資料

作者 | 發布日期 2020 年 10 月 18 日 0:00 | 分類 天文 , 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


1977 年,有兩艘太空船發射升空,朝著太陽系的盡頭飛去。43 年後的現在,航海家 1 號和航海家 2 號先後飛出太陽系邊界,且仍在提供新觀測數據。

航海家號無人太空探測船最初任務是研究外太陽系的巨型行星,但 43 年來,這些小飛行器做得更多了。從 2012 年開始,航海家 1 號跨出太陽圈(heliosphere),提供對星際空間的首次直接觀察。

太陽圈是太陽支配的太空區域,邊緣是磁性大泡泡,範圍遠超過冥王星軌道。從太陽表面「吹」出的電漿,就是所謂的太陽風,創造並維持這個泡泡,抵擋銀河系的氫氣和氦氣──也就是外面的星際介質。

航海家 1 號與航海家 2 號發射的方向不同,現在分別探索不同區域太陽圈和星際介質間的介面。2012 年,航海家 1 號穿越一側太陽圈,距離太陽約 122 AU。航海家 2 號也在 2018 年、距離太陽約 119 AU 處通過這個介面。

儘管距離遙遠(航海家 1 號的光程約 21 小時),但仍在回報數據。使用較長的 V 形天線對,測量周圍電漿振盪。從這些振盪,我們可推斷航海家號正穿越的星際介質密度。

美國愛荷華大學的 William Kurth 和 Donald Gurnett 最近一項研究指出,航海家 2 號的最新電漿濃度梯度測量結果,與航海家 1 號數據非常相似,這對太陽圈與太陽層頂模型是理想的驗證。

航海家 1 號和 2 號的軌跡在黃道緯度相差 67 度,經度相差 43 度,在範圍廣大的區域前行,研究人員也希望,兩艘航海家號的壽命夠長,能繼續提供太陽系邊界的第一手資料。

(本文由 台北天文館 授權轉載;首圖為藝術家描繪的航海家 1 號,來源:NASA/JPL / Public domain)

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