36 顆衛星上天!曾被孫正義放棄,馬斯克、貝佐斯都想收購的 OneWeb 重生了

作者 | 發布日期 2020 年 12 月 25 日 8:30 | 分類 網通設備 , 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


2020 年,對一家新創企業來講有多奇幻?

年初申請破產,隨後被對手爭相調查,年中被英國政府和印度財團出手攔胡,年末業務有了新進展起死回生──這雲霄飛車般的命運,正是 SpaceX 勁敵衛星網路公司 OneWeb 的故事。

2020 年 12 月 19 日,OneWeb 官方 Twitter 表示:

工作成功!我們已確認 36 個衛星的訊號採集。非常感謝所有團隊成員和合作夥伴,沒有你們就沒有如今的成功。

至此,OneWeb 已成功發射 110 顆衛星。

達成理想究竟要燒多少錢?

美東時間 2020 年 12 月 18 日,俄羅斯東方港航太中心,一枚搭載 OneWeb 36 顆新衛星的俄羅斯聯盟號運載火箭發射升空。據外媒 Space.com 報導,36 顆衛星每顆有洗衣機大小,僅部署就花近 4 小時。

(Source:Arianespace)

最初 OneWeb 的計劃是,建設包含 588 顆執行衛星和 60 顆備用星的網路,預計 2020 年中開始商業服務,趕在年底前提供區域性衛星網路服務,隨後推出服務涵蓋全球。

之前 OneWeb 打造衛星網路的大致時間線如下:

  • 2017 年開始製造衛星。
  • 2019 年 2 月首次成功發射 6 顆衛星,真正的「太空網路」時代到來。
  • 2020 年 2 月發射 34 顆衛星。
  • 2020 年 3 月 21 日發射 34 顆衛星。

也就是說,這是 OneWeb 成立以來第四次衛星發射,也是 2020 年第三次衛星發射。不過,距離「隨時隨地提供網路」的理想,還有很長的路要走。

(Source:Arianespace)

自然,要達成理想,燒錢必不可少。

OneWeb 製造一顆衛星的成本為 100 萬美元,遠超過 2015 年預計的 50 萬美元。但創始人、執行長 Greg Wyler 表示:

控制成本一直是大挑戰,但 OneWeb 的衛星功能強大,是安全的電信商應用等級衛星。至於成本並不重要,因為成本上升也代表衛星效能提升,原來 2 千顆星才能達成的夢想,我們 1,500 顆就能達成。

據 Space.com 報導,OneWeb 還需約 25 億美元資金,才能發射完約 650 顆衛星、建設網路基礎設施,因為所有工作將耗資 55 億至 70 億美元。

儘管如此,12 月 9 日 OneWeb 新任執行董事長表示對目標達成持樂觀態度,他還指出未來資金可能一半來自新融資,另一半來自 OneWeb 兩大所有者:英國政府和印度網路商 Bharti Global。

Bharti 創始人兼董事長 Sunil Bharti Mittal 表示:

慶幸的是,OneWeb 已挺過建造衛星和預定發射,即起步階段,這階段正是花最多資金的。

他認為,Bharti 過去 18~24 個月為公司旗下其他計畫籌集超過 120 億美元資金,因此為 OneWeb 籌集大量資金並不難。之前 OneWeb 獲得的融資總額就達 34 億美元:

  • 2015 年獲高通(Qualcomm)、維珍集團(Virgin Group)、空中巴士(Airbus)、可口可樂等公司 5 億美元融資。
  • 2015 年 5 月、2016 年 12 月獲得軟銀兩輪投資,金額分別為 5 億美元和 8.5 億美元,軟銀因而成為 OneWeb 最大股東。
  • 2019 年 3 月獲軟銀、高通、Grupo Salinas、盧旺達政府領投的 12.5 億美元融資。

但當然 34 億美元早已燒光。

OneWeb 的奇幻 2020

可說資金狀況就是影響 OneWeb 2020 年命運的重要因素。

今年 3 月 27 日,成功發射 34 顆衛星後不到一週,OneWeb 就根據美國破產法第 11 章申請破產保護。當時外媒報導,申請破產保護的直接導火線是 OneWeb 最大投資者日本軟銀拒絕追加融資要求,20 億美元投資談判破裂。

這與軟銀自身密切相關:2019 年第三季軟銀虧損 88 億美元,財務狀況開始緊張;進入 2020 年,疫情影響下市場動盪,被投公司資金需求不斷,軟銀不得不改變以往的「賭徒」投資策略。這背景下,孫正義開始出售資產、回購股票等,為「激進」買單。

OneWeb 對外說法是,會解雇大部分員工,保留少部分員工繼續營運已上軌道執行的衛星。不過 OneWeb 發射的衛星可能還不足以涵蓋某區域通訊,因此當時 OneWeb 並未說明這些衛星是否留在軌道用於有限的網路服務,還是會故意離軌。

後來 5 月初,外媒報導 SpaceX、亞馬遜、法國衛星商 Eutelsat Communications SA 都在調查 OneWeb 的資產。世界航太史上擁有姓名、受 NASA 認可的 SpaceX,三大主業務之一便是 Starlink(星鏈),已部署近千顆衛星,對發展衛星網路可說是信心十足。

亞馬遜創始人 Jeff Bezos 於 2000 年創立商業太空公司 Blue Origin,最終目標是推出大眾太空旅行。此外,2019 年 4 月亞馬遜也宣布正加速推出 Project Kuiper,計劃發射 3,236 顆低軌道衛星,建立自己的衛星網路。

而 Eutelsat Communications SA 身為衛星商,早在 2017 年就和 Blue Origin 簽署合約,將成為其衛星發射服務的首個用戶。

不難看出,陷入困境的 OneWeb 同時被幾個對手盯上了。終於,7 月 3 日 OneWeb 該何去何從有了明確答案。

當天 OneWeb 聲明:

英國政府和印度網路商 Bharti Global 承諾提供超過 10 億美元資金收購 OneWeb,幫助我們全面重啟。

當天英國政府發聲明,英國商務大臣 Alok Sharma 表示:

此交易表明英國對全球舞台的野心。英國政府對 OneWeb 出售及其他國家以國家安全為由取得 OneWeb 技術擁有最終決定權。

另一方面,Bharti 身為世界第三大網路商,擁有超過 4.25 億用戶,在南亞和撒哈拉沙漠以南的非洲業務自然有利於 OneWeb 未來發展。

11 月外媒報導,根據新協定條款,Bharti 和英國政府各持有 42.2% 股份,其餘由軟銀和休斯網路系統公司(Hughes Network Systems)持有。OneWeb 也進行人事調整,曾在湯森路透有 20 年工作經驗的 Neil Masterson 任命為新 CEO。

被政府、巨頭及時挽救,進行重要人事變動,時隔 9 個月衛星發射工作繼續,OneWeb 的 2020 年可謂跌宕起伏。是否能完全擺脫陰影,和馬斯克、貝佐斯身後的團隊一決高下,值得拭目以待。

(本文由 雷鋒網 授權轉載;首圖來源:OneWeb

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