紅矮星超級耀斑從兩極發射,使行星免於毀滅

作者 | 發布日期 2021 年 08 月 13 日 8:15 | 分類 天文 Telegram share ! follow us in feedly


我們是目前宇宙唯一已知的生命,生活在一顆中等大小的岩石行星,並繞一顆中等大小的黃色恆星運行。雖然銀河系岩石行星很常見,但黃色恆星卻不是,銀河系約 75% 恆星為紅矮星,這也是為什麼我們發現大多數潛在適居的系外行星,都圍繞著紅矮星運行的原因。

紅矮星位於主序帶最下方,溫度低且質量小,比太陽類的黃色恆星活躍,會發出巨大的太陽耀斑和強烈的X射線。由於紅矮星表面溫度比太陽低,釋出的光也比太陽弱,因此行星必須非常靠近才有可能適合居住。紅矮星產生的大量紫外線爆發,可能會剝離這些年輕行星的大氣層,並扼殺行星可能擁有的任何生命。但新研究發現,事情可能沒有想像的糟糕。

研究團隊使用來自凌日系外行星巡天衛星(TESS)資料,發現紅矮星耀斑分佈與太陽非常不同。太陽耀斑通常發生在赤道地區,因此這些耀斑的能量和粒子可撞擊太陽系內部行星,如同最近一次發生於1859年9月的卡靈頓事件,由於當時還是依靠蒸汽機和勞力的年代,因此這場太陽風暴並未造成地球太嚴重的災難。若是發生在今日,雖然不會威脅地球生命,但會破壞電子基礎設施。如果地球到太陽的距離比水星更近,這類耀斑將更危險。

以往我們認為紅矮星也會從赤道地區發耀斑,但新研究發現紅矮星的耀斑都出現在緯度60度以上。由於目前樣本量很小,還需要更多觀測資料取得論證,但如果這結論是對的,對紅矮星行星來說是個好消息,因為這意味大多數耀斑將導出軌道平面,使潛在的適居行星世界免於天災。

▲ Trappist-1是表面溫度極低的超冷紅矮星,行星非常靠近恆星。(Source:NASA/JPL-Caltech)

(本文由 台北天文館 授權轉載;首圖來源:ESO/M. Kornmesser/N. Risinger (skysurvey.org), CC BY 4.0, via Wikimedia Commons)