帶回小行星樣本後再出發調查另一顆小行星,OSIRIS-REx 新任務上身

作者 | 發布日期 2022 年 04 月 27 日 10:59 | 分類 天文 , 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


為理解太陽系形成與演化,NASA 於 2016 年發射了歐西里斯號(OSIRIS-REx)探測器前往採集小行星 101955 表面材料,目前正帶著樣本返回地球。幸運的是歐西里斯號燃料仍相當足夠,於是 NASA 宣布加碼延長歐西里斯號任務,待 2023 年探測器路過地球釋放樣本艙後,將轉頭去與另一顆小行星 99942 會合。

歐西里斯號(OSIRIS-REx)探測器於 2016 年 9 月 8 日發射,並於 2020 年 10 月 20 日成功在目標對象小行星 101955(Bennu)上採樣,2021 年 5 月 10 日踏上返回地球之路,預計 2023 年 9 月 24 日探測器將接近地球並丟棄樣本返回艙,使後者進入地球大氣層並降落於美國猶他州測試與訓練場(如果順利的話)。

之後,歐西里斯號命運原本是飛入太陽系的「墓地」長眠──水星和金星之間某個軌道,然而探測器油箱顯然還剩下大量燃料,就此報廢太過浪費,於是 NASA 與亞利桑那大學團隊宣布延長歐西里斯號任務,在探測器飛越地球並丟下樣本艙後約 30 天,它將接收指令轉頭前往調查小行星 99942(Apophis),新階段任務命名為 OSIRIS-Apophis Explorer(OSIRIS-APEX),預計在岩石上停留研究 18 個月。

這一次歐西里斯號不會採集樣本,但探測儀器會直接暴露表面物質,讓科學家更了解小行星組成成分和其他特性,比如小行星 99942 大小與小行星 101955 差不多,但兩者光譜類型卻不相同,後者為相對較罕見的碳質 B 型小行星,前者則是普通的球粒隕石 S 型小行星。

此外,科學家也想分析小行星 99942 在 2029 年接近地球時,將如何受地球引力影響。

(首圖來源:Heather Roper/亞利桑那大學