太陽能無人飛行器,可取代人造衛星?

作者 | 發布日期 2013 年 08 月 28 日 9:47 | 分類 尖端科技 , 航太科技
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人造衛星對人類貢獻相當大,舉凡衛星定位導航、天氣預報、衛星電話,無一不用到衛星,但是發射一枚衛星的成本也很高,以往以火箭發射一枚衛星成本可能要到 4,000 萬美元之譜,瑞士則想出以飛機兩段式載送衛星到軌道的辦法,預估成本可為火箭發射的四分之一,但是仍要超過1,000 萬美元。



新創企業泰坦航太(Titan Aerospace)打算用「大氣層人造衛星」來取代昂貴的衛星,所謂「大氣層人造衛星」,就是太陽能動力的高空無人飛行器,名為 Solara 50 與 Solara 60。

講到高空無人飛行器,我們直接會聯想到的,是美軍在用的全球之鷹等軍事用無人飛行器,不過全球之鷹的航程只有 2 萬 5 千公里,還沒辦法繞地球一圈呢(赤道周長約 4 萬公里),所以要成為可以持續運轉的「大氣層人造衛星」,無人飛行器得先增加航程。

於是泰坦航太想到以太陽能為動力,在機翼上布滿 3,000 個太陽能電池,發電量為 7kw,白天多餘的電力儲存在鋰電池中,供晚上使用,如此一來,視電子零組件與電池的損耗程度,估計升空一次可以續航 5 年之久,之後才回到地面進行檢修。

Solara 飛行高度將近 20 公里高,可以載重 70 英磅(約 31.75 公斤)的儀器設備,可用來監控氣候變化、監看森林大火動向、監控毒品及管制類藥品的運送,以及拍攝空照圖等等。

由於不需要昂貴的火箭,使用 Solara 的成本可能可以低於 200 萬美元,泰坦航太的首席電子工程師 Dustin Sanders 在接受富比世專訪時更表示,目標是做到一架無人飛行器只要 100 萬美元,而一旦升空後,由於使用太陽能,續航成本幾乎是零,只要負擔監控人員的人事費用即可。

若是泰坦航太的嘗試成功,現有衛星相關的各項功能,可能都有降價空間,可能開啟一波各種新的應用,就讓我們拭目以待吧!

(Photo credit: Titan Aerospace)

原始新聞

Solar-powered Solara UAV could stay aloft for years  

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