【專訪意法半導體】物聯網還要三、五年才成熟,半導體大廠先行卡位

作者 | 發布日期 2015 年 02 月 13 日 15:39 | 分類 物聯網 , 穿戴式裝置 , 零組件
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在科技領域中,物聯網絕對是今年最值得關注的焦點,看 CES 2015 展場上滿滿的物聯網產品就可略知一二,從手錶、汽車、床、皮帶,甚至到鞋墊,原先死板板、冷冰冰的硬體配件,頓時都可以連上網路,與你每天的生活互動。而在物聯網發展中,多數人只看到終端消費性產品,但其實產品裡頭的關鍵零組件,或許才是讓物聯網得以成型的關鍵。




《TechNews》專訪意法半導體大中華暨南亞區類比、微機電與感測元件類比技術行銷專案經理李烱毅,探討關鍵零組件在物聯網中扮演的角色,以及身為關鍵零組件供應者的意法半導體,在物聯網領域的著力點。

 

物聯網關鍵零組件:控制器、感測器、無線傳輸

先要知道的是,物聯網的概念是「『物』能自動對電腦通訊,物件本身也能彼此互通,而且物件要以人類利益為服務要件。」(歐盟CASAGRAS專案計畫定義 )目前常見的物聯網應用領域包括健康照護、安全防災、交通物流、物品監控追蹤、節能永續等。

要能完成這些任務,物聯網從硬體到系統再到應用,須要一個極其複雜的架構,但若單就硬體來看,李烱毅將它分為控制器、感測器、無線傳輸三個組件。

控制器是物聯網裝置的核心,就像大腦一般,處理運算與下指令等工作;感測器是物聯網裝置取得環境資訊的關鍵,要做的是把物理世界的變化轉成電子訊號,而根據物聯網裝置不同的功能或應用,需要不同的感測器;無線傳輸則是賦予裝置通訊、聯網的功能。

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▲ST 的開發板,從左至右為 Bluetooth  Low Energy 擴張板、MEMS 感測器擴張板、STM32 Nucleo 開發板。

 

統一零件標準,降低開發者進入門檻

意法半導體就是這些零組件的設計、生產、供應者,甚至為了方便早期開發者能夠把意法半導體的零組件整合進現有產品,或是將創新的想法做出來,意法半導體還做了 STM32 Nucleo 開發板,且將各部門生產的零件都開發成標準規格的延伸版,並提供相關的底層軟體。

李烱毅提到,更早之前,意法半導體每個產品部門都是關門做自己的產品,做的測試板(Demo Board)規格不統一,無法相容,因此有使用者抱怨:「要用意法半導體的東西,還得自己花很多力氣做相容性的整合」。於是意法半導體思考採用開放式的平台,統一各個板子的介面規格。

現在 STM32 Nucleo 開發板配備標準化互連元件,包括 ST Morpho 擴展排針和 Arduino Uno Revision 3 連接口,也就是說除了可以串接意法半導體自己的感測器測試板、藍牙測試板等多種擴充板,它還可以串接目前當紅的開源硬體 Arduino 擴充板。在串接一塊又一塊擴充板後,就能實現多種功能。

意法半導體生產的零組件雖多,但它仍選擇採用開源規格,而非自成一套,李烱毅解釋,「我認為要用Open Source才make sense。」採用開源,可以讓開發者在網路上找到很多可以用的資源,以及別人設計的經驗,如此一來,硬體或是對部分設計環節不熟悉的開發者就能很快做出他想像中的產品;但如果光靠意法半導體一家公司推動、回答眾多使用者的問題,在李烱毅看來,只能做到一定限度。

當物聯網已成為趨勢,積極成為加入戰場就是每間公司不可錯失的一著棋。為了將自家零組件部建到各個產品之中,意法半導體甚至透過舉辦比賽,如 STM32 物聯網設計競賽、iNEMO校園設計競賽,以及贊助穿戴式技術創新世界盃等方式,讓開發者和設備廠商開始以意法半導體的零組件和技術,作為開發時的解決方案,同時藉由這類激發創造力的比賽,推進物聯網裝置的發展進程。

 

不只收大單,意法半導體也是新創公司的夥伴

根據研究機構 IC Insight 所做的調查,意法半導體為「2014年前10大半導體供應商」。儘管規模大,但意法半導體不是只接大單,新創公司更是他們重視的合作對象,甚至說,李烱毅在意法半導體台灣的任務,有很重要的一部分就是協助台灣那些小規模的公司以及新創公司。

原因無它,因為這些新創公司很有可能是站上物聯網浪潮的角色,而意法半導體需要他們。

當然老闆都希望賣大量的產品,有更好的營收,但這些大量的產品從另外一個角度看一定是成熟的產品,比如說手機,它成長很快,但我們都預期它不會持續快速的成長,它會慢慢成熟。在這之前,我們一定要先有新的應用,把我們的產品放進去,那才可以預期說,在這波高峰(手機)掉下來之後,我們有另一波的高峰可以接上,帶來新的收入。」李烱毅說道。

意法半導體能夠給這些新創公司的協助,包含建議他們選擇適合的硬體,以及分享軟體開發的經驗,舉例來說,光是感測器就有很多不同規格可以選擇,而意法半導體能依據過去經驗提供新創公司建議,縮短他們開發、試錯的時間。

而對於新創公司來說,與意法半導體合作的關鍵就在於有沒有自己的 know-how 或是創新的想法。李烱毅說,如果有,那麼就算只有在軟體方面比較強,硬體部分是缺乏的,意法半導也能恰好與他們配合得很好,甚至當產品有進入市場的潛力時,還能與意法半導體共同推出解決方案,再由意法半導體將這個方案推銷給其他客戶。

像是現在旗艦智慧型手機普遍搭載的感測器中樞(Sensor Hub),一個將感測器截取、運算資料的功能從主處理器中獨立出來處理,以節省電力同時提升效能的微控制器,起初也是由新創公司提出的概念,並與意法半導體合作開發出相關解決方案,接著意法半導體推薦給微軟、Intel 在電腦中使用,隨後也推廣到手機。

 

意法半導體看物聯網:還要 3、5 年才會成熟

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▲意法半導體大中華暨南亞區類比、微機電與感測元件類比技術行銷專案經理李烱毅認為,物聯網還要 3 至 5 年才會成熟。

既然意法半導體已經開始布局物聯網市場,想必他們對於物聯網成熟的時機點也有一番見解。

李烱毅解讀 ,物聯網還需要 3 至 5 年的時間才會慢慢成熟,而成熟的關鍵在於有代表性的廠商做出很多人使用的產品,並訂出一個標準。目前物聯網產品的開發只能用「非常發散」來形容,不過像小米科技與傳統家電廠商美的集團合作,開發智慧家電物聯網產品,形成一個較大的聯盟,就是物聯網競爭者逐漸聚合的跡象,未來這種案例會愈來愈多。

但無論物聯網成熟與否,關鍵零組件永遠佔據一席之地,而若真等到成熟時,大概也是這些早期布局的關鍵零組件供應商收穫時了。

 

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(首圖來源:Wikipedia CC BY 2.0) 

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