維珍銀河發射者一號,有望降低小型衛星發射成本

作者 | 發布日期 2015 年 02 月 27 日 12:00 | 分類 尖端科技 , 航太科技
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2014 年 10 月 31 日維珍銀河(Virgin Galactic)太空船二號(SpaceShip 2)墜機意外後,受到打擊的維珍銀河究竟如何重返「太空」、挽回消費者,成為眾所矚目的焦點,現在維珍銀河打算放慢送人上太空的計劃, 2012 年開始研發的小型衛星的發射載具,發射者一號(LauncherOne)已有初步成果,目前看來是維珍銀河重振聲勢不錯的機會。



科技產品追求輕薄、降低成本的趨勢,從人生活中少不了的筆電、平板、智慧型手機,到太空中的衛星也不例外,科技進步催生出「迷你」的衛星,但這些衛星仍然要靠火箭送上天,由於發射火箭所費不貲,過去的小型衛星,無論是微衛星(microsatellites)或立方體衛星(Cubesats),常常得「搭便車」才能上太空。

維珍銀河為了解決小型衛星搭便車的問題,著手研發發射者一號,發射者一號是2節火箭發射載具,採用液態氧作火箭推進劑(LOX/RP-1),就像太空船二號,發射者一號先由白騎士二號(WhiteKnight 2)搭載,飛行至距海平面約 15 公里後脫離。至於發射者一號的載重依預定飛行高度有所不同,爬升至近地軌道,約 2,000 公里以內,最大載重 225 公斤;攀升至太陽同步軌道(Sun-Synchronous Orbit)載重為 120 公斤,微衛星淨重介於 10 公斤到 100 公斤,立方體納衛星通常不超過 1.33 公斤,以發射者一號的載重能力可說是綽綽有餘。

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(source:Virgin Galactic

搭便車有什麼壞處呢?小型衛星「搭便車」其實充滿不確定性,把小型衛星想像成在路上攔車的旅人,火箭運載的主角就是好心讓旅人搭便車的車主,搭便車的乘客總不能反客為主,指定車主要在時限內將自己送到特定地點;如果是為了測試衛星在太空的運轉,受到的影響或許不大,但有業務需求時,這樣的限制並不理想:尤其是 OneWeb 計劃在偏遠地區提供網路,小型衛星是否配置在特定位置顯得更重要。同時維珍銀河宣稱發射者一號成本極低,甚至是世界新低,運載小型衛星要價在 3.14 億台幣以內,雖然不同發射載具因功能不同,便宜或昂貴可能見仁見智,太空探索科技公司(SpaceX)的獵鷹九號(falcon 9)就要價 19 億台幣

發射者一號已完成液態火箭引擎測試,還沒成功將任何東西送上太空,不過維珍銀河高層顯然對自家產品信心滿滿, 2015 年 2 月 12 日宣布在加州長灘(Long Beach)租下 150,000 平方英呎(square feet),約 4,216 坪的廠房,計劃量產發射者一號;而發射者一號到底能不能如預期中運作,成功降低發送小型衛星的成本,有待後續追蹤觀察。

▲ 2012 年維珍銀河的影片

(首圖來源:Virgin Galactic) 

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