水星探測船信使號功成身退,燃料耗盡墜毀水星表面

作者 | 發布日期 2015 年 05 月 04 日 18:37 | 分類 天文 , 航太科技 follow us in feedly
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NASA 的水星探測船「信使號(Messenger)」於美東時間 4 月 30 日 15 時 26 分(台灣時間 5 月 1 日 3 時 26 分)因燃料耗盡,以高達 1 萬 4,082 公里的時速撞毀在水星表面,留下許多珍貴的資料與 28.9 萬張水星影像,為將近 11 年的太空旅程畫下句點。



信使號為人類首次近距離探測水星的任務,由約翰霍普金斯大學(Johns Hopkins University)的應用物理學實驗室(Applied Physics Laboratory,APL)設計製造。信使號於 2004 年發射升空後,在太空飛行了 6 年多,才於 2011 年 3 月進入水星軌道,NASA 原本預定信使號僅須執行 1 年的太空任務,但因信使號的狀況良好,NASA 兩度延長其任務時限,讓信使號能蒐集更多人類未知的水星資訊。

在即將撞擊水星前,信使號在 Twitter 上預告自己即將結束太空旅程:「嗯,我想該和所有朋友、家人及支援團隊道別了,我很快就會進行最後的撞擊了」,約莫 14 分鐘後,地面控制人員證實信使號已在水星墜毀,傳回地球的最後影像是水星表面 93 公里寬的 Jókai 撞擊坑。

不過,由於信使號撞擊水星地點位於背對地球那側,因此從地球上無法觀測到它墜毀的過程,但據 NASA 估計,信使號是以高達約 1 萬 4,081 公里的時速(相當於每秒 4.02 公里的速度)撞上水星,並在水星表面留下直徑 16 公尺的坑洞。

在 2004 年進入太空後,信使號飛行了約 78.85 億公里,並在 2011 年進入水星軌道前繞行太陽 15 次。信使號為科學家帶來許多重大發現,包括證實了在太陽永遠無法照射到的水星極地撞擊坑中,藏有冰沉積物及其他揮發性物質;發現水星表面最大的火山平原開闊區之一,確認了在水星形成歷史中,火山活動對塑造水星地殼有關鍵性的作用;及探測出水星的核心有液態鐵流動的跡象。

信使號功成身退後,接下來歐洲太空總署與日本將合作「貝皮可倫坡號(BepiColombo)」水星探測計畫,預計於 2017 年 1 月底發射升空,並於 2024 年 1 月進入水星軌道,任務時限為 1 年,必要時將會再延展 1 年的探測時間。

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