距離發現生命體不遠了?NASA 找到火星有液態水的最佳證據

作者 | 發布日期 2015 年 09 月 29 日 2:53 | 分類 天文 , 自然科學 follow us in feedly

無論是美國國家航空暨太空總署 (NASA)或歐洲太空總署(ESA)都曾以研究指出「火星表面有以冰冠形式存在的水體」,但無法證實水在火星能以液態的形式存在,不過,從今天起,我們可能要重新形塑對火星的認知了!NASA 於美東時間 28 日上午 11 時 30 分(台灣時間 28 日晚間 11 時 30 分)召開記者會,宣布發現火星上確實有液態水存在的證據。



若經常追隨火星新發現的新聞就不難發現,這並不是第一次有研究指出火星存在液態水了。NASA 於今年 3 月公布的研究曾指出,火星在距今 43 億年前,表面曾存在體積比北極海還要大的海洋,當時覆蓋面積為北半球的一半,部分水深甚至超過 1.6 公里,另外,火星探測器「好奇號」(Curiosity)最近也發現了火星表面下曾存在液態水體。許多年以來,不少科學家爭相釋出有關「火星液態水」的研究,每一次的發現都讓人懷抱期待,但每每總是缺乏足夠的證據支持。

不過,NASA 這次公布的重大發現,為有史以來針對「火星表面存在液態水」的假說提供最直接的證據,而這項研究同時也證實了 NASA 長久以來關於「火星表面奇特的黑色條紋為流動液態水所形成」的猜測。這些黑色條紋為 NASA 的「火星偵察軌道器」(Mars Reconnasissance Orbiter,MRO)於 2010 年所發現,條紋寬度小於 16 英尺(約 4.96 公尺),會在較溫暖的季節裡擴大、在較寒冷的季節減少進而消失。

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▲圖中左下角密集、狹窄而長約百米的黑色條紋為流動水存在火星表面的證據。

火星上的平均溫度為攝氏零下 80 度,但炎熱夏天在赤道附近時,火星溫度可達攝氏 70 度以上,而觀察隨季節變換而有所改變的黑色條紋後,科學家認為,水及鹽分或許與這些黑色條紋的形成有關。首位提出火星隨季節變換而有流動鹽水理論的阿特蘭大喬治亞技術學院科學家 Lujendra Ojha 與其團隊便推測,若環境條件夠溫暖,液態水裡可能充滿高氯酸鹽、形成鹽水溶液,而高氯酸鹽水的冰點比水還要低許多,讓其即使在冬季溫度可降至攝氏零下 125 度的火星環境下,仍然能維持液態水形式,而鹽水隨著季節變換的流動,在水分乾枯後,就能將鹽分留在所經的火星表面,形成所見的黑色條紋。

利用 MRO 的透過可見光紅外成像光譜儀,觀察不同光波長以得知該黑色條紋的礦物組成為何,科學家研究了火星表面季節性反覆出現的黑色條紋,研究結果發現,這些黑色條紋確實是由晶體結構中含有水分子的鹽水,在水分乾枯後,殘留火星表密所形成的。

不過,「關於這些水有多少、又是從哪來的」,從 Ojha 與其團隊眼裡看來,至今仍是個待解的謎團, 但 Ojha 認為這些水有 3 種可能的來源。一為在火星空氣特別潮濕時,由高氯酸鹽吸收大氣中的水分形成鹽水;二為火星內部冰層融化滲出,與鹽接觸後形成鹽水;第三個可能,則來自地下含水土層。

姑且不論水的來源為何,這次 NASA 所公布的重大發現,對於火星存在液態水可說是證據確鑿了,也大大增加了火星可能存在如微生物等生命體的可能性。

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