非洲使用無人機以運送藥物及血液,有哪些潛在的優點及缺點?

作者 | 發布日期 2016 年 10 月 30 日 12:00 | 分類 無人機
FLICKR Andrew Turner

當無人機第一次在在非洲土地降落時,花了一些時間在解釋他的用途。焦慮的村民謠傳一個會吸血的飛行物將飛過他們的住家。「是妖術。」某些村民說。



而事實其實非常簡單。美國國際發展署贊助一項計畫,他們將無人機開進馬拉威的鄉村,用更有效率的方式,將愛滋病的檢測樣品送入這些交通不易之處。而在理解這些無人機的用途後,當地的學生和老師常常在聽到無人機引擎的聲音便開始慶祝,「這非常讓人興奮!」兒童基金會的 Judith Sherman 說。

在無人機逐漸運用於各項業務,從軍事攻擊到披薩外送的同時,非洲,這個世界第二大的大陸,有著險峻的沙漠、雨林和極端氣候,世界銀行將其稱做「現今世上發展中地區最差的基礎建設地帶」同時也讓他們困擾著;鄉村的快速道路通常沒有鋪上柏油,許多國家更沒有電力供給。這個有著最嚴重人類危機的大陸,希望無人機的技術能為其帶來進步。想來也合理,就如同他們擁抱手機的引進以替代時常讓人失望的家用電話,透過空氣中來跨越如此眾多的挑戰,是一個誘人的目標。

使用無人機,期望解決這些人類危機的人也提到,這項技術並非一個快解;但目前也有一些計畫正在探索它可以完成哪些任務。其中最有名的便是近日於盧安達開啟的一項計畫,由美國公司 Zipline 和當地政府操控無人機,將血液補給、藥物等送入偏遠鄉村地帶的醫院或診所。即使在盧安達這麼小的國家中,原先的陸上運送便需要花費幾個星期,而無人機卻能在幾小時內完成任務。另外,在馬達加斯加,已有另一家美國公司 Vayu,在美國國際發展署的贊助下,成功將偏鄉地區的血液及糞便檢體運回。

無人機的速度和有限的空間,讓救援團體和企業思考如何交付小型又有潛在救生價值的貨物。今年早些時候,Zipline 和全球疫苗與免疫聯盟宣布合作。

「非洲的特性對於這項計畫有著一些優勢,」南非辦事處的 Sid Rupani 說,「這裏沒有擁擠的空域,也沒有很多大城市需要做處理。目前無人機已經在非洲大陸的某些地方用於製作地圖及反捕獵的視覺工具。」Rupani 的美國雇主 Llamasoft 在坦桑尼亞為 Zipline 經營了一個虛擬飛行試點。

然而,無人機同時也遇到許多挑戰,某些型號可能受範圍限制或需要頻繁的充電;若他們翻覆,在偏遠地區也難以尋回。某些政府也擔心這項技術會侵害到他們的主權,或他們在該地區並沒有統治權。另外,即使是這些救援工作者也對無人機有所保留,在上個月所發布的調查當中,雖然大多數救援工作者態度樂觀,但也有 22% 的人不這麼認為:最大的疑慮是當地居民可能會以為他們遭受攻擊。

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▲ 無人機可能使當地人誤認為空襲。(source:Flickr/Ars Electronica CC BY 2.0)

一個剛果的工作者提到,「不管我們喜不喜歡,無人機太容易跟軍事用途的戰鬥機混淆了。」同時,成本也是另一大考量。在今年稍早實行於馬拉威的一項計畫當中,他們發現使用摩托車運送貨物會比無人機更便宜,因為他們可以攜帶其他貨物。但他們同時表示,無人機仍然是一個「跳躍性的科技」,或許有著我們也還未得知的高度潛力。

同時,這些救援組織也在尋求技術上的突破。總部位於荷蘭的 Wings for Aid 研發出無人駕駛飛機原型來運載更多、更遠:在500公里內,最多可將100公斤的貨物運送到幾個預定位置。

「最神聖的目標是擁有一個自動的無人機網絡,這些飛機獨立完成其工作,同時人類來監控這些交付行動」紐約巴德學院無人機研究中心主任 Arthur Holland Michel 說。「或許這項技術還需要幾年的發展才足夠被信任,並用於運送重要貨物在這些險峻的偏遠地區,如非洲;但這就是科技為何為科技。」

參考資料

Drones carrying medicines, blood face top challenge: Africa

(首圖來源:Flickr/Andrew Turner CC BY 2.0) 

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