海洋食安危機 為何海鳥不斷吞食塑膠

作者 | 發布日期 2016 年 11 月 17 日 16:46 | 分類 環境科學 , 生態保育 , 生物科技
seagull

許多種類的海鳥以掠食表層食物維生,牠們從空中俯衝下來,攫取靠近海平面的獵物飽餐一頓。但隨著人類製造的廢棄物不斷被排放到海中,牠們越來越常叼到的卻是滿嘴塑膠製品。海洋生物誤食塑膠的問題日益嚴重,對保育造成極大危害,近期科學家發現另一個導致許多鳥類將塑膠吞食下肚的相關因素,那就是海洋塑膠垃圾不但看起來像食物,連聞起來都像。




鳥也靠嗅覺搜尋獵物

我們已經知道,當塑膠在海上漂流時,波浪拍打和太陽照射會使它們分裂成更小的碎塊,因此大量塑膠廢棄物搭配海水,就像是「塑膠濃湯」一樣。海洋生物只要一進食,便會不可避免地將這些小塑膠碎塊一起吃下去。

至於海鳥為什麼會吞下那麼多塑膠製品,則包含另一個原因。像是信天翁或海燕等鳥類在開放海域覓食時,牠們不只仰賴雙眼,還有為了找尋獵物而發展出的敏銳嗅覺,而正因為嗅覺的關係,讓牠們將塑膠誤認為食物。過去已有許多研究指出,鳥類會將注意力放在特定的化學物質上,以追蹤潛在的食物來源,這個化學物質就是二甲硫醚(dimethyl sulfide,DMS),由藻類等浮游植物分解產生。舉例來說,像是海風吹拂時,我們會聞到所謂的海鮮腥味,那味道即是來自二甲硫醚。而海鳥的獵物甲殼類、魷魚和其他小型海洋動物,又以藻類為食,因此二甲硫醚就如同鳥類的開飯鐘,提醒牠們某區域正聚集了牠們最喜愛的大餐。

對鳥類而言不幸的是,因為釋放二甲硫醚的藻類會依附在塑膠上,隨之漂洋在海中,因此會讓海鳥聞起來誤以為海平面那一層塑膠下有獵物群聚。然而牠們俯衝而下進食後,攝取的不是充滿營養的甲殼類等生物,而是一堆無法消化的垃圾。

Albatross at Midway Atoll Refuge

(Source:U.S. Fish and Wildlife Service Headquarters/Flickr

錯誤的狩獵訊號

為了測試漂在海面上哪些種類的塑膠廢棄物是產生二甲硫醚的元兇,來自加州大學(University of California)的研究團隊進行了一項實驗。他們將三種最常見的塑膠材質做成細珠,裝滿網袋,放置在海面上長達三個星期,並確認設計成不會讓海洋生物誤食。

結果可想而知,在測量它們的化學成分後,每個細珠所包含的二甲硫醚值都高於能讓鳥類偵測得到的門檻。研究團隊並結合過去 55 篇相關報告,比對 25 種海鳥對海上塑膠與二甲硫醚的反應,發現靠聞二甲硫醚尋找獵物的海鳥相較於其他種類,攝取塑膠廢棄物的可能性高達五倍。團隊並針對管鼻類的信天翁、海燕與水薙等族群進行觀察,認為與過去的研究吻合,證明某些特定仰賴嗅覺的海鳥吃下更多塑膠。

在視覺以及嗅覺的影響兩面夾擊下,鳥類承受著相當大的傷害。牠們經演化而來用來偵測獵物訊號的技巧,被塑膠廢棄物混淆而派不上用場。研究團隊建議,將來即便無法減少製造塑膠物品,但至少可以多採用抗藻類依附的材質,幫助減少海鳥誤判及誤食的機率。

(首圖來源:Flickr/Tilemahos Efthimiadis CC BY 2.0) 

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