背黑鍋的天花病毒,出現歷史再次成謎

作者 | 發布日期 2017 年 01 月 02 日 12:00 | 分類 生物科技 follow us in feedly

一直以來人們普遍認為天花是人類疾病中非常古老的一種,但最近科學家發現這個致命的病原體可能只有幾百年的歷史,而非原本普遍認為的幾千年。



天花曾經是人類史上最惡名昭彰的疾病之一,在過去很長的一段時間內遍跡世界各地,造成非常大量的人類感染,使患者產生發燒、膿疹、出血等,以及嚴重的毒血症狀,導致毀容甚至死亡。直到 20 世紀才因疫苗的發展以及各方的努力,終於在 1980 年正式宣布被撲滅,也是第一個宣告絕跡的人類疾病。在先前普遍認為天花從西元前古埃及以及印度就可能有感染人類的紀錄,並且隨著歷史演進,經由戰爭以及殖民行動等人類移動的蹤跡擴散至世界各地。

然而,由於先前的敘述大多是根據膿包疹子等生理特徵來描述,很有可能和其他疾病徵狀混淆。最新研究顯示,天花的出現時間可能比人們一直以來認為的都還要晚許多。來自澳洲雪梨大學的 Edward Holmes 博士帶領的研究團隊得到的研究結果顯示,目前所得到的大多天花病毒案例都發生在 1796 年之後。

Edward Holmes 博士的研究團隊在取得了研究許可之後,從埋葬在立陶宛首都維爾紐斯一座教堂地下室內的兒童乾屍取得樣本以進行研究。

Edward Holmes 博士帶領研究團隊將天花病毒的完整基因組進行定序。這項定序研究也是到目前為止人們定序過最古老的人類病毒樣本。

研究團隊進而利用放射性碳定年法判定該兒童生活在西元 1650 年左右,正好是天花流行時期的歐洲。這項樣本使得研究團隊得以精準的測定出病毒演化的時間點,結果發現新檢判定出的天花病毒演化歷史遠比先前人們所認為的還要晚,竟然只有幾百年的歷史而已,遠遠不及原先認為的上千年之久。這項研究已於日前發表於科學期刊 Current Biology。

這項研究結果修正了天花病毒存在的時代,然而,天花究竟從何而來仍然是個未解之謎。天花病毒是從和演化而來?從什麼時候開始出現在人類身上?這些問題都還有待科學家去探討。

並未參與這項研究的英國諾丁漢大學教授 Jonathan Ball 認為這項研究具有相當程度的決定性,在研究者已經得到造成人類歷史上疫情大爆發的天花病毒樣本中,追溯這些病毒的共同祖先大約在 16 世紀至 17 世紀中葉之間。

得到這項確切的結論之後,新的疑問也隨之產生。既然天花病毒的出現很晚,那麼在更早以前的紀錄中,那些真正造成疾病的病毒株為什麼消失了呢?

這個問題的或許要找到並且分析更古老的樣本才有辦法解答,但過程將會十分困難。

(首圖來源:shutterstock) 

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