目標鎖定 2 顆小行星,NASA 將在 2020 年代初探索早期太陽系

作者 | 發布日期 2017 年 01 月 10 日 17:02 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

2020 年代初,NASA 將分別執行 2 項太空任務,但目的都是同一個——探索太陽系的小行星。NASA 近日宣佈,從「發現計畫(Discovery Program)」中的 5 項任務中,選出了最終的「露西號(Lucy)」與「靈神星軌道器(Psyche)」這 2 項任務,預計分別將在 2021 年與 2023 年發射。



NASA 的「發現計畫」為一系列探索太陽系的低成本美國科學太空任務,由科學家提案探索太陽系的新方法,再由 NASA 取得最後任務的決定權。雖然 NASA 這次選出的「露西號」與「靈神星軌道器」2 項任務目的都是探索小行星,但所瞄準的目標並不相同。

露西號將於 2021 年飛向木星軌道,探索與木星共用軌道、一起繞著太陽運行的特洛伊群小行星(Trojan)。NASA 計畫讓露西號在 2027 年至 2033 年間,探索 6 顆特洛伊群小行星。

特洛伊群小行星被視為太陽系初形成之初的殘餘,因此研究特洛伊群小行星可幫助科學家研究早期宇宙,露西將與探索冥王星的新視野號(New Horizons)相同,攜帶包括高解析度可見光成像儀等科學儀器。

至於靈神星軌道器,則預定於 2023 年發射,NASA 預估,靈神星軌道器發射升空後,預計到了 2030 年,才會進入其繞行太陽距離為地球 3 倍遠的軌道,探測巨大小行星靈神星(16 Psyche)。

與大多數由碳或矽化物組成的小行星不同,靈神星主要是由鐵與鎳組成,這將是人類首次對金屬小行星進行探索,且組成靈神星的金屬元素剛好與地球的地核相似,因此,天文學家猜測,靈神星可能為某個大型原行星(protoplanet)失去外層所殘餘的中心。

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