博士夫妻聯手開發「企鵝機器人」,盼能協助自閉兒的治療與照顧

作者 | 發布日期 2017 年 02 月 20 日 11:14 | 分類 機器人 , 科技教育 , 醫療科技 follow us in feedly

最近在美國麻薩諸塞州,一對教授夫妻所組成的研發團隊(註 1),開發出一款企鵝造型的自閉症兒童行為介入機器人(Penguin for Autism Behavioral Intervention,PABI),已經與 5 名自閉症兒童共同完成兩週的先導試驗,結果令人振奮。教授之妻笛可斯婷教授說:「當聽到孩子的爸媽說 PABI 讓孩子的情況改善許多的時候,一切就都值得了。」他們幫助的不僅是生病的孩子,而是一個個家庭。



全球患有「自閉症」的人數仍持續攀升中,目前尚無有效的藥物可供治療使用(註 2)。在美國,若要有效的治療自閉症,專家建議需及早接受每週 40 小時的專業治療課程,每名病童一年約要花費約 6 萬美元,相當昂貴,因此,許多自閉症兒童無法及早接受適當的輔導與治療。專為治療自閉症兒童而設計的機器人,有機會降低治療成本,減輕家長們的經濟負擔。

自閉症兒童的特質對家庭成員的衝擊非常大,從確診前的煎熬到確診後的長期照護與治療過程,家長都承擔著家庭內外沉重的壓力,難免會有憂鬱、焦慮等情形。而長期照顧自閉症的孩子,體力與精神也常超出負荷,往往家長也會病痛上身,相信專為自閉症兒童設計的機器人,也能改善家長的身心健康。

PABI 的外型可愛,有 20 吋(約 50 公分)高、12  吋(約 30 公分)寬,它的眼睛、嘴巴、翅膀、眼皮都會動,很受自閉症兒童的喜愛(註 3)。PABI 的「肚子」裡有一台電腦,透過無線傳輸與另一台平板電腦連線,以便與孩子進行互動式課程。許多治療師對要一邊與孩子進行互動,同時還要記錄孩子的表現感到力有未逮。此外,一對一的訓練需要大量人力,對治療師的耐心與愛心也是一大考驗。為了解決這些問題,PABI 在與孩子互動時,會自動登錄治療過程的資料,牠也會以網路攝影機將治療過程中孩子的臉部表情記錄下來,以供治療師評估孩子的進展。

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▲ 費雪博士與其妻笛可斯婷博士創造了 PABI 機器人。

這對夫妻從 2009 年就開始探索如何使用機器人在自閉兒的研究與治療上,經過七年多努力,PABI 的試驗成功顯示了它的潛力。PABI 的「父母」強調,他們「孕育」PABI 的目的並不是想要取代專業的治療師,而是希望提供治療師與自閉兒的父母一個稱職的好「助手」。他們目前正積極尋找合作夥伴,希望能早日將 PABI 商業化量產,以幫助更多自閉兒以及父母。

註 1,其中丈夫費雪(Gregory Fisher)博士,是應用自動控制於醫學的專家,而妻子笛可斯婷(Laurie Dickstein)博士則是麻薩諸塞州塞勒姆大學(Salem State University)教育學院(School of Education)的教授。
註 2,美國疾病控制與預防中心(Centers for Disease Control and Prevention,CDC) 的研究報告指出,在美國每 100 個兒童,就有一至二名有自閉症相關的疾病。而我國衛生福利部的調查也顯示,在台灣自閉症的兒童超過 1%。
註 3,自閉症的孩子對於與人互動會感到有威脅感而退卻,連家人也一樣。但是與機器人互動時,自閉症的孩子通常感到較輕鬆自在,治療課程在機器人與孩子的互動中進行,通常較為順利。

(圖片來源:robotics trends) 

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