改變世界的空調發明,最早其實是用來除濕的

作者 | 發布日期 2017 年 09 月 12 日 16:00 | 分類 科技教育 follow us in feedly

最近幾年夏天變得越來越長,高溫也不停創紀錄,在這樣的生活下,冷氣空調已經變成不可或缺的一部分,但你知道嗎?其實空調最早發明的目的並不是為了降低溫度,與提供人們「舒適」的考量也沒有任何關係。



我們所熟知的空調始於 1902 年,當時紐約 Sackett & Wilhelms 印刷公司在嘗試印刷色彩時,對不同的濕度感到沮喪。

當時印刷技術還沒有這麼進步,為了印出各種色彩,Sackett & Wilhelms 必須將同一張紙以 4 種顏色印刷 4 次,一旦濕度產生些微變化,紙張就會膨脹或收縮。

即使只是公厘間的差距,印出的成品都看起來很糟糕。為了解決這個問題,Sackett & Wilhelms 決定要求供熱公司 Buffalo Forge 設計一個能控制環境濕度的系統設備。

▲ 空調發明者 Willis Carrier。(Source:pixabay

研究過程中,年輕工程師威利斯‧開利(Willis Carrier)發現透過壓縮氨冷卻,線圈中的循環空氣濕度能恆定在 55%,於是便把設計的這套設備提供給印刷公司。

至此,現代空調的雛形誕生了,但開利可能還不曉得這套設備如何影響了後代。

可以知道的是,Sackett & Wilhelms 非常高興,開利的空調發明很快開始提供給同樣需要維持濕度的工作環境,像是生產麵粉的麵粉廠,或是製造刮鬍刀的吉列(Gillette)──過濕的環境總是讓剃刀刀片生鏽。

和現在使用狀況不同,對設備額外造成的環境溫度降低,這些早期的工業客戶並不關心。對他們來說,這個能使勞工更舒適的「附帶作用」,只是一個偶然產生的好處。

一直到 1906 年,空調造成的溫度降低效果才開始實際利用,當時開利正試著探索這項「附帶作用」的應用潛力,他發現在類似劇院的公共建築或許有可能用得上。

▲1913 年美國劇場的內部座位。(Source:Flickr/CharmaineZoe’s Marvelous Melange CC BY 2.0)

過去的劇院並沒有窗戶,人和人緊緊相鄰而坐,因為過於炎熱,劇院經常必須在夏天停止營業。為了改善這樣的情況,一些劇院開始使用風扇吹冰塊來改善舒適度;到了夏天,劇院每天甚至得用掉數噸冰塊,只為了讓觀眾更舒服。

但運用風扇吹冰塊在涼爽之餘,也讓空氣變得太潮濕,加上當時冰塊產地新英格蘭湖泊汙染增加,有時冰塊融化時甚至會散發出不好聞的味道。

相較之下,Carrier 的空調設備更實用,提供給印刷工廠 Sackett & Wilhelms 的設備除了能維持全年恆定濕度,也能提供幾乎同等於每天融化近 49 噸冰塊的冷卻效果。

Buffalo Forge 的管理層很快理解空調的發展性,轉而創建一家全資子公司,命名為開利空調公司(Carrier Air Conditioning),作為對開利在業界領導地位的尊重,同時也聘請他當公司的管理者。

至 1920 年代左右電影院出現時,大眾也開始普遍接觸這種能降低溫度的設備,空調很快成為和電影同等級的賣點,並逐漸在百貨公司、辦公室出現,至此空調逐漸從工廠應用拓展到一般民眾的生活。

1929 年的演講中,開利談到空調對未來影響的看法。開利表示,他認為未來幾年內,夏季空調的使用將不再是一種奢侈行為,而會轉變成必需品。隨著空調出現,不重視人們舒適度的「黑暗時代」即將結束。

(Source:pixabay

一次採訪中,開利也描述了他對未來生活的想像。「在未來,一般商人會在有空調的房間裡睡覺,起床時神清氣爽。接著他會乘坐有空調的汽車,前往有空調的辦公室。」

聽起來似乎就是現在人們的生活,不是嗎?只是空調對環境產生的額外影響,就不確定開利那時有沒有想像到了。

(首圖來源:pixabay)