科學家觀察到「索倫之眼」中的彗星正融合成巨大行星

作者 | 發布日期 2017 年 10 月 24 日 11:46 | 分類 天文 , 自然科學 follow us in feedly

過去,科學家已推測在半人馬座中暱稱為「索倫之眼」的 HR 4796A 恆星系統,可為未知行星的形成提供新線索,現在,科學家透過美國國家航空暨太空總署(NASA)的望遠鏡確認,他們已觀察到彗星融合成行星的證據,這個年輕神祕的系統正在改進科學家對行星形成的理解。



數十年來,科學家利用強大的望遠鏡如:NASA 位於夏威夷的紅外望遠鏡(IRTF)和史匹哲太空望遠鏡(Spitzer)發現許多年輕的碎屑盤(Debris Disk)系統,這些薄而明亮的環狀圓盤距離公轉的母恆星大約 75~200 天文單位,相當於冥王星與太陽距離的 2~7 倍(冥王星與太陽的距離為 39.5 ± 9.8  AU)。有些環由富含冰的物質組成(如:北落師門系統和 HD 32297 系統),也有些環的冰物質因為溫度而蒸發耗盡,但充滿碳物質(如:HR 4796A 系統)。

最近,研究人員觀察到有彗星在 HR 4796A 系統的邊緣融合成好幾個地球大小的巨大行星,研究已發表在《天文學雜誌》。約翰·霍普金斯大學應用物理實驗室(APL)行星科學家凱里·賴斯(Carey Lisse)說,這些發展中的行星都是從環狀圓盤反射的光線估計出來的。

位於半人馬座的 HR 4796A 系統被一個結構良好、非常明亮但狹窄的碎屑盤包圍,環狀圓盤與中央恆星 HR 4796A 的配置看起來就像科幻電影《魔戒》裡的「索倫之眼」。科學家現在已分析了圍繞這個狹窄圓環的化學成分和溫度,並從中發現另一類物體的特徵──由大型小行星或幾顆彗星碰撞形成的小原子行星。

▲ 環繞 HR 4796A 系統的環狀圓盤看起來像科幻電影《魔戒》裡的「索倫之眼」。(Source:By ESO/J.-L. Beuzit et al./SPHERE Consortium  [CC BY 4.0], via Wikimedia Commons

最終,這些「胚胎」將團結成行星,其量足以形成和地球相當或更大的天體。科學家認為,早期的太陽系可能會發生類似過程,觀察這些環將能解釋天王星和海王星化學成分的怪異之處,以及「超級地球」如何出現在較老的外行星系統。

(首圖來源:pixabay)