11 光年外的文靜恆星身邊,可能有史上距離第二近的適居行星

作者 | 發布日期 2017 年 11 月 17 日 16:21 | 分類 天文 , 尖端科技 , 自然科學 follow us in feedly

距離地球 11 光年之外,天文學家再度發現一顆可能適合人類居住的系外行星「Ross 128b」,這是繼「比鄰星 b」(Proxima b)之後距離我們第二近的適居系外行星。比 Proxima b 更樂觀的是,「Ross 128b」繞行的紅矮星是太陽附近最平靜的恆星之一,這意味著行星接收的輻射轟炸更少,更有利於支持生命繁衍和液態水存在。



紅矮星是宇宙最常見的恆星類型,但多數紅矮星都頻繁噴發耀斑,這對周遭繞行的行星而言是維持生命和液態水的致命武器,就連距離太陽最近的恆星比鄰星(Proxima Centauri)也不例外,它實在太活潑了。也因此,儘管 Proxima b 是距離我們最近、可能適居的系外行星,但地表接收的高能輻射量也令人卻步,估計 Proxima b 接受的 X 射線輻射量是地球的 400 倍。

但是,紅矮星也有分成活潑好動和安靜文雅,比如「Ross 128」就是太陽附近最平靜的恆星之一。來自法國格勒諾勃行星天體物理學研究所(IPAG)的科學家利用歐洲南方天文台(ESO)的高精度徑向速度行星搜索器(HARPS),追蹤「Ross 128」長達 10 年之後,最近確認發現恆星帶有一顆尺寸、表面溫度都可能與地球相似的行星「Ross 128b」,距離太陽系只有 11 光年,排名接在 Proxima b 的 4 光年之後。

研究主要作者澤維爾‧邦菲爾斯(Xavier Bonfils)表示,比鄰星非常活躍,其釋放的強大耀斑可把 Proxima b 炸得連細菌都活不了,大氣層也可能被剝離而使行星變得不太歡迎地球人。來自瑞士日內瓦天文台共同作者 Nicola Astudillo-Defru 認為,Ross 128b 的居住環境應該會比 Proxima b 還要舒適。

▲ 藝術家想像的 Proxima b 地表樣貌。(Source:歐洲南方天文台

根據團隊計算,Ross 128b 的表面溫度落在 -60~20℃ 間,大小不會超過地球的 1.35 倍,公轉週期 9.9 天,看起來確實是個可能適合居住的星球,但實際上,Ross 128b 是否落在母恆星的「適居帶」還沒有足夠證據支持,行星上是否有液態水和生命存在將取決於大氣條件,有些模型指出這個行星的大氣層可能已經剝離,但也有模型表示行星有反射輻射的雲層,目前來講,科學家還需要更多數據,才能說出具決定性意義的結論。研究將在《天文與天體物理學》雜誌發表。

未來 10 年內,新一代巨型望遠鏡可能會幫助天文學家直接對這些系外行星進行成像,並確定行星大氣組成,比如 ESO 的歐洲極大望遠鏡(European Extremely Large Telescope,縮寫 E-ELT),它的集光能力比現在最大的光學望遠鏡強 15 倍、比甚大望遠鏡強 26 倍、比當年伽利略製造的望遠鏡強 8 百萬倍、比人類肉眼強 1 億倍,預計於 2024 年投入使用,建成後將成世上最大的光學望遠鏡。

▲ 歐洲極大望遠鏡 E-ELT 概念圖。(Source:By Swinburne Astronomy Productions/ESO (ESO) [CC BY 4.0], via Wikimedia Commons

註:高精度徑向速度行星搜索器(High Accuracy Radial velocity Planet Searcher,縮寫 HARPS)是歐洲南方天文台(ESO)裝置在智利拉西拉天文台的 3.6 公尺望遠鏡,自 2003 年 2 月起投入檢測系外行星行列,維基百科表示,HARPS 偵測的最低徑向速度可達到 0.97 m/s(3.5 km/h),儀器精確度是目前全世界排名前二。

(首圖來源:NASA

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