自駕車產業黑手黨,源自 10 年前美國防部一場競賽

作者 | 發布日期 2017 年 11 月 20 日 14:52 | 分類 自駕車 follow us in feedly

現在發展如火如荼,準備顛覆人類生活的自駕車技術推動者,來自 2004 年一場由美國軍方研發部門國防部高級研究計畫局(Darpa)舉辦的一系列傳奇比賽,參與競賽的許多工程師日後成立自主駕駛車新創企業,現在正引領一場交通大革命。



如新創公司 Aurora Innovation 創辦人機器人學家 Chris Urmson 當初就是拿到比賽冠軍的卡內基美隆大學助理教授。Argo AI 共同創辦人 Bryan Salesky 是當初卡內基美隆大學競賽團隊的軟體負責人,創辦 Argo AI 之前加入 Google。史丹佛大學團隊的 Sebastian Thrun 被 Larry Page 找去組織 Google 自駕車技術團隊。

彭博(Bloomberg)報導指出,自駕車技術開始的時候就有聯邦資金投入,如同全球定位系統技術和替代能源等也都有政府鉅資在背後支持。自人造衛星時代以來,Darpa 一直在追求同樣的使命,即對推動國家安全的突破性技術進行重大投資。

美國防部支持自駕車技術,只要是認為無人駕駛車輛可以挽救戰事前線的生命。2004 年 Darpa 舉行第一輪競賽,要求機器人汽車在沙漠行駛大約 140 英里,卡內基美隆拿第一,2005 年後續賽事,史丹佛大學排第一位,卡內基美隆名列第二和第三。每個大學團隊包括數十名學生和教授,以及企業贊助商。

兩場早期比賽證明自駕車的運作,但是競賽汽車還不必應付動態交通狀況或互相交流。最後一場比賽是在加州一個廢棄空軍基地舉行的城市挑戰賽,當中有一個模擬城市,有其他車輛與行人移動,一共 89 個團隊,只有 11 個進入最終決賽。

2007 年 11 月 3 日的最終賽,來了超過 2 千人包括數百名 Darpa 員工、大學生和教職員組成的大量團隊,汽車產業贊助商和觀察員來參加,當時 Larry Page 也搭乘公務機來到現場。空軍基地中除了 11 家競爭者,大約有 30 輛由人駕駛的車輛模擬實際交通狀況,最後維吉尼亞理工大學排名第三,史丹佛大學名列第二,卡耐基美隆大學奪冠獲得 200 萬美元獎金。

獲獎團隊期待資金進駐,但當時發生房地產泡沫破裂、2008 年經濟衰退,美國汽車工業為生存而削減研究經費,如通用汽車是卡內基美隆團隊的主要企業贊助商,於 2009 年申請破產保護。只有 Google 有錢,當時 Larry 又非常渴望在 Google 內尋找新的創新計畫,而第一個項目就是自駕車項目,第一輪招聘的人都是 Darpa 城市挑戰賽的參賽者,他們因為 Google 股票期權而發財,許多人開始成立自己的公司。

汽車製造商並沒有看到這個潛力,當時汽車業執行長們認為,這個技術可能會在 2030 年到 2040 年間發展,而 Google 將時間點提前至少 10 年。2007 年 Darpa 競賽總預算約為 3 千萬美元,Jefferies Group 估計自駕車技術總市場規模現在已經達到 1 千億美元,這個數字不包括實際汽車的價值。

現在,人工智慧在機器學習方面已經取得巨大進步,電腦可在沒有明確編程的情況下工作,感測器硬體成本也在下降。但自駕車技術背後的商業模式仍不明朗,如未來人們會訂購汽車還是擁有汽車,乘客是根據行駛距離還是時間來付費,如何證明自動化系統比人類駕駛更安全,在舊金山街道訓練的汽車不一定可在北京行駛等太多問題。

Darpa 競賽距今已超過 10 年,在商業化關卡面臨的是更難解的人性問題。產業推動者預期 2025 年是分水嶺,也有人從文化與人性層面來看,認為至少要 50 年,甚至 100 年才能看到全面性的變革。

(首圖來源:Flickr/Roman Boed CC BY 2.0)