太陽系首位外來客人身分確認,Oumuamua 外型有如一根雪茄

作者 | 發布日期 2017 年 11 月 22 日 12:01 | 分類 天文 , 尖端科技 , 自然科學 follow us in feedly

還記得科學家前陣子發現的第一位太陽系遊客、代號「A/2017 U1」的星際小行星嗎?經過全球天文學家這段日子孜孜不倦的檢測與計算,終於確認它是一位自由浪士,直到最近偶遇太陽系前,它可能已在星際中遊盪數億年之久而未回到恆星系統。歐洲南方天文台描繪小行星的外貌有如一根細長雪茄,國際天文學聯合會也將之正式命名為「Oumuamua」。



就像地球不同人種的骨架、膚色有所差異,美國太空總署(NASA)形容 Oumuamua 小行星的外型非常驚人,它像一根細長雪茄,受宇宙射線輻射影響而使表面呈現微紅色調,總長估計達 400 公尺,是寬度的 10 倍,比太陽系觀測到的任何小行星或彗星都還要大。迄今為止,科學家在太陽系觀察到最細長的物體長度不會超過寬度的 3 倍,這為其他星系的形成提供了全新線索。

截至 11 月 20 日止,Oumuamua 以每小時 85,700 公里的速度飛離,當時距離地球約 2 億公里,即火星與木星間的距離。歐洲南方天文台(ESO)根據小行星的初步軌道數據指出,Oumuamua 可能來自 Lyra 星座北方的 Vega 恆星附近,但就算如此高速行駛也需花費很長時間才能來到太陽系,因此,天文學家認為 Oumuamua 應該已在銀河系遊盪了數億年而未回到恆星系統。

NASA 於《自然》期刊發表研究論文,過去幾十年來科學家推斷這些星際物體就在那裡,而這是第一次科學家有直接證據證明它們存在。Oumuamua 已於 11 月 1 日通過火星軌道,預計接下來將於 2018 年 5 月通過木星軌道,2019 年 1 月超越土星軌道,離開太陽系後則繼續往飛馬座方向旅行。

▲ Oumuamua 軌道。(Source:歐洲南方天文台

科學家估計,類似 Oumuamua 的星際小行星其實每年都會經過一次內太陽系,只是它們微弱到難以發現,直到現在才有第一個「漏網之魚」被望遠鏡捕捉到。趁著這位客人完全離開太陽系之前,科學家將繼續觀察,希望確認它的家鄉究竟在哪裡。

(首圖來源:歐洲南方天文台

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