捍衛領空?美軍為何年年要追蹤聖誕老人,來看看聖誕老人飛到哪裡吧

作者 | 發布日期 2017 年 12 月 23 日 9:00 | 分類 Google , 網路 , 軟體、系統 follow us in feedly

聖誕節即將來臨,許多國家都張燈結綵的過起了聖誕節。而美國和加拿大則有著一個相當有趣的傳統,那就是追蹤聖誕老人。許多小孩和大人們會透過北美空防司令部的「追蹤聖誕老人計畫」熱切注意著聖誕老人的動向,連 Google 也跟上這股風潮,保持著每逢聖誕佳節就推出「聖誕老人追蹤器」的傳統。



「追蹤聖誕老人計畫」是北美空防司令部(NORAD)一年一度的盛事,這個軍事機構在 1958 年由美國和加拿大共同組成,負責防禦和監控整個北美地區兩國的領空。一個軍事機構為什麼要做追蹤聖誕老人這種近乎荒謬的舉動呢?故事要從 62 年前說起。

時間回到 1955 年,差點演變成第三次世界大戰的韓戰在兩年前剛結束,美國和蘇聯兩大陣營的冷戰進入劍拔弩張的恐怖階段。蘇聯領導人史達林也在兩年前過世,沒有人知道共產主義陣營將走向何方,或採取什麼樣的行動。在這樣的政治局勢之下,北美空防司令部的前身北美大陸防空司令部(CONAD)自然是時時繃緊神經,準備應付突如其來的戰爭甚至是核子武器攻擊。以當時雙方的緊張程度和核武儲備,稍微的輕舉妄動,都可能引發足以毀滅全人類的大戰。

1955 年的聖誕節前三週,北美大陸防空司令部正在進行一場 9 小時的軍事演習,此時哈利‧斯普( Harry W. Shoup)上校在層層戒備的碉堡中負責輪值。忽然之間,當敵軍來襲才會用到的「紅色警報」電話大聲響起,斯普上校虎軀一震,以為蘇聯真的發動了戰爭。當他接起電話卻聽到一個小孩的聲音,問能不能和聖誕老人講電話。斯普上校心想難道是個惡作劇,他緊張的問那個孩子「能不能重複一遍」,結果小孩就被他嚇哭了。孩子的母親接過電話很抱歉地說他們撥打了西爾斯百貨公司(Sears, Roebuck and Company)在報紙上刊登的電話號碼,廣告上說這是聖誕老人的電話號碼,並邀請孩子們撥打這支電話和聖誕老人聊天。

▲ 誤打誤撞開啟 「追蹤聖誕老人計畫」的哈利‧斯普( Harry W. Shoup)上校。(Source:NORAD Tracks Santa

斯普上校很快地發覺一定是報紙印錯了電話號碼,讓聖誕老人的小粉絲們沒有打電話到百貨公司,而是打給戒備森嚴的北美大陸防空司令部。身為 3 個女兒和 1 個兒子的父親,斯普上校很懂孩子的心情,於是他對電話裡的小朋友說「讓我看看雷達」,並要求司令部的電話接線員向打電話來的孩子分享聖誕老人的位置。這個意外頓時成為一樁美談,公關部門則將這件事變成傳統,推出了「追蹤聖誕老人計畫」。往後每當聖誕節前夕,北美防空司令部的工作人員和上千名志工都會接聽孩子們打來的電話和回覆孩子的電子郵件。

「追蹤聖誕老人計畫」過去利用報紙、廣播和電視,告知群眾聖誕老人的位置。而隨著科技的進步,追蹤的方式也日新月異。從 2007 年北美空防司令部開始使用 Google 地球來顯示聖誕老人的位置,2008 年「追蹤聖誕老人計畫」註冊了官方 Twitter,2011 年則推出了專屬的應用程式。而且做了這麼多有趣的內容,「追蹤聖誕老人計畫」的經費多數依靠企業贊助,幾乎沒用到美國和加拿大納稅人的錢。

▲ 「追蹤聖誕老人計畫」的追蹤地圖。(Source:NORAD Tracks Santa

「追蹤聖誕老人計畫」的官方網站還會煞有其事地做起文章,非常認真的解釋北美空防司令部如何使用各種尖端科技追蹤聖誕老人。首先北美空防司令部利用強大的雷達系統,號稱在加拿大北部和阿拉斯加設置了 47 個追蹤點,監視聖誕老人是否已經從北極出發。當聖誕老人升空時就會啟用衛星追蹤,「追蹤聖誕老人計畫」表示衛星能夠探測到馴鹿魯道夫(Rudolph)的紅鼻子所發出的紅外線訊號。

此外,北美空防司令部從 1998 年開始採用 SantaCam 系統,並開始將追蹤聖誕老人計畫公佈在網路上。這套系統會利用全球各地放置的高速數位相機,在每年 12 月 24 日拍攝聖誕老人的影像。「追蹤聖誕老人計畫」甚至還派出加拿大的 CF-18 黃蜂式戰鬥機,從紐芬蘭出發歡迎聖誕老人來到北美洲,接著北美其他地區的 CF-18、F-15、F-16 和 F-22 戰鬥機,會分別在各個地區為聖誕老人和馴鹿們護航。

▲ 「追蹤聖誕老人計畫」預告影片。

除了北美空防司令部之外,Google 也有自己的「聖誕老人追蹤器」。「聖誕老人追蹤器」每天會更新一款小遊戲、影片、基本的程式教學或其他有趣的內容。Google 從 2004 年開始每年都會推出「聖誕老人追蹤器」,並利用日曆倒數提醒大家在平安夜和 Google 一起追蹤聖誕老人的位置。2017 年的「聖誕老人追蹤器」應用程式還更新了 Santa Snap 的小遊戲,讓用戶可以和聖誕精靈大玩自拍。

▲ Google 的「聖誕老人追蹤器」。(Source:聖誕老人追蹤器

無論是北美空防司令部的「追蹤聖誕老人計畫」或是 Google 的「聖誕老人追蹤器」,最重要的還是讓孩子們能過個有趣而美好的聖誕節。有興趣的人也可以在平安夜和親朋好友一起追蹤聖誕老人,過個不一樣的聖誕節!

(首圖來源:NORAD Tracks Santa Facebook

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