泰坦星完整全球地形圖建成,三大海相互連接

作者 | 發布日期 2018 年 01 月 10 日 17:13 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

在卡西尼號到達土星之前,人們對土衛六「泰坦」的認知相當匱乏,隨著卡西尼號探索我們才了解到泰坦不論是身形或環境,都幾乎有如地球的兄弟。前陣子卡西尼號墜毀土星大氣層送回一系列最後影像數據,現在幫助天文學家建置了最完整的泰坦星全球地形圖,首次以前所未有的細節展現出細部特徵。



環繞土星運行的衛星多達 62 顆,而土衛六「泰坦」(Titan)在其中名聞遐邇,它不只是土星衛星中身形最大者,也是整個太陽系第二大的衛星。

泰坦的體積比水星還大了一些些,約 0.066 倍地球體積,是太陽系第一顆發現擁有濃厚大氣層的衛星,以氮氣為主要成分,因此高度懷疑有生命體存在。科學家推測大氣中的甲烷可能是生命體的基礎,而地表流動的液體甲烷海洋可能也有生命體存在,這就是為什麼天文學家一直試圖理解泰坦的整體結構。

最近發表的兩篇論文中,天文學家展示了泰坦第一張正確的地形圖,以前所未有的細節描繪出細部特徵。康乃爾大學論文第一作者 Paul Corlies 表示,為了綜合各式來源、所有和泰坦地形有關的數據,創建這張地形圖花了大約一年時間,且其中以相對高解析度拍攝的影像僅約 9%,25%~30% 的地形以較低解析度成像,剩餘地形則是以插值算法(interpolation)和其他演算法模擬而成──換個說法,我們不太清楚泰坦星的其他地方長怎樣,但是我們模擬它可能長那樣。

新的地形圖也為天文學家帶來一些新發現,首先,泰坦比以前想像的還要「扁平」,表明泰坦地殼厚度的變化比預期中還要大;其次,出現了一座新山峰,高度不超過 700 公尺,如果很久很久以後人類有機會到泰坦旅遊,也許可以徒步拜訪這座山;第三,確認泰坦赤道地區有兩個地點實際上可能是窪地,而不是古老變乾燥的海或冰火山流。

第二篇論文則發現泰坦 3 個海洋有共同等位面(equipotential surface),也就是說它們彼此形成海平面,就像地球五大洋互相連接一樣,海洋都處於同一高度。此外,第二篇論文結果證明了第一篇論文的假設:泰坦上的湖泊全部透過地下管道相互流通。研究團隊測量那些充滿液體的湖泊和已經乾涸的湖泊,發現流空的湖泊其海拔高度全高於附近充滿液體的湖泊。

最終,完善的泰坦地形圖將有助於其他科學家研究地質形態,或試圖改善外星人的身體模型,幫助科學家了解泰坦究竟是否有生命。

(首圖來源:NASA

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