外星生命有譜?科學家從隕石中找到生命必須成分

作者 | 發布日期 2018 年 01 月 16 日 11:18 | 分類 天文 , 尖端科技 , 自然科學 follow us in feedly

一項最新研究發現,兩顆於 1988 年撞到地球的太空隕石竟暗藏生命必須成分──氨基酸等有機化合物!這促使科學家對宇宙某個未知角落未知星球上的生活環境抱以樂觀態度,幸運的話,我們不孤單。



這兩塊隕石分別名為「Zag」和「Monahan」,一個於 1998 年 3 月在德克薩斯州一場兒童籃球比賽中撞進地球,另一個則於 1998 年 8 月撲向摩洛哥附近。由英國開放大學(The Open University,U.K.)行星科學家 Queenie Chan 領導的一項新研究驚奇發現,它們是第一批被證實含有液態水和混合有機化合物(如碳氫化合物、氨基酸)的隕石。

含有液態水的太空有機物質將是研究生命起源的關鍵。我們到現在都還無法確定地球上第一個生命體到底是怎麼「從無生有」,也許永遠都不能完全確定,除非我們設法發明時光機回去走一遭,根據生物學的解釋,來自外太空的隕石可能帶來一些必要元素,參與了最早的生命誕生,比如形成蛋白質所需的胺基酸,蛋白質再促成 DNA / RNA 複製組合。

分析隕石的其中一個地點位於美國太空總署(NASA)旗下機構林頓·詹森太空中心(Johnson Space Center,JSC),一個被普遍認定為世界上最乾淨的實驗室,研究團隊發現,這兩顆隕石年代極其久遠,有一些「美妙的」鹽類化合物被壓碎其中,在這些呈現藍色或紫色的鹽晶體內,存在一大堆創造生命必須的成分。

▲ 1988 年墜落在摩洛哥附近的隕石,其中的藍色晶體。比例尺尺度 200 µm(百萬分之一公尺)。(Source:勞倫斯伯克利國家實驗室

另一個參與研究的美國勞倫斯伯克利國家實驗室認為,這兩顆隕石來源很可能是海王星軌道內最大的小行星穀神星(Ceres)或墜地隕石最大來源韶神星(Hebe),但也有可能是某顆小行星撞擊到另一顆更大小行星所迸發的碎片,後者提供了有機物質如何在太空中傳遞的可能性,宇宙永遠不像我們想像中那麼簡單。

但 Queenie Chan 表示,無論如何,一切都可以得出這個結論:生命真的有可能起源於外太空。雖然研究不代表其他星球必然有外星生命,但對於人類想像生命出現在宇宙其他地方的樣子有很大幫助,我們應該是不孤單的。

(首圖來源:勞倫斯伯克利國家實驗室