參與過宇宙鬥毆?新研究發現 Oumuamua 曾有一段暴力往事

作者 | 發布日期 2018 年 02 月 13 日 11:16 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

太陽系第一位星際訪客 Oumuamua 讓各地科學家如此迷戀,但它到底有什麼不為人知的過去?英國貝爾法斯特女王大學科學家最新研究指出,Oumuamua 正在古怪、激烈地翻筋斗,顯示它在旅途中有過一段暴力往事,很有可能經歷過猛烈的碰撞事件。



科學家去年 10 月首度發現外來小行星 Oumuamua,外形怪異如雪茄,和太陽系內圓滾滾的小行星混在一起有如鶴立雞群;此外,它的妝容也很特殊,表面由富含碳的材料構成,並在旅途中被宇宙射線烤成褐紅色,《國際商業時報》還指出,有機岩石表面柔軟到如果有人踩在上面,他的鞋子可能會下沉幾公分。

但也是這層色調偏紅的有機殘餘物質保護了小行星內部的結冰核心,使它近距離掠過太陽時沒被烘乾。

Oumuamua 已穿行宇宙數百萬年,前陣子剛拜訪完太陽系正在離開路上,預計今年 5 月到達木星軌道,2019 年 1 月到達土星軌道,然後繼續朝下一個目標前進;而有關 Oumuamua 最有趣的理論為它是一艘外星飛船或外星探測器,這兩種理論都假設 Oumuamua 像火箭一樣穿越宇宙。

然而,英國貝爾法斯特女王大學天體物理學家 Wes Fraser 領導的最新研究釋出,透過觀察從小行星表面反射回來的光線後,研究人員發現 Oumuamua 並沒有如同我們的太陽系小行星,圍繞著一個水平軸呈週期性旋轉,反而處於激烈、混亂又無序的亂翻筋斗狀態。

由於 Oumuamua 起源地未知,所以研究人員無法確定這種混亂旋轉是什麼原因引起、從何時開始的,有可能是與行星近距離接觸引起的潮汐轉矩(tidal torque)作用,或天體受太陽加熱之後改變自轉速率的 YORP 效應(Yarkovsky-O’Keefe-Radzievskii-Paddack effect)。

但團隊認為 Oumuamua 很可能還沒離開母星系前就經歷暴力碰撞事件,然後開始激烈翻滾至今。進一步確認的最好方法是直接在小行星表面查看是否有撞擊坑,但迄今為止,天文學家都無法獲得 Oumuamua 的高解析度照片,只能確定可排除外星飛船/探測器假說。

最終,小行星內部壓力會使 Oumuamua 穩定下來並停止翻滾,但這過程極緩慢,可能還需要十億年時間。該研究發表在《自然天文學》期刊。

(首圖來源:歐洲太空總署

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