人類演化時間可再往前推進?科學家發現重大證據

作者 | 發布日期 2018 年 04 月 18 日 9:00 | 分類 自然科學 follow us in feedly

在東非肯亞一處名為歐羅傑薩伊利耶盆地的地方(見首圖),早在 120 萬年前就有人類出沒的證據,而根據刊登在《科學》期刊的 3 篇研究,這地方還出現了能將人類演化史往前推進的線索。



數十萬年來,生活在盆地的古代人類一直使用名為手斧的大型石器,不過隸屬史密森尼學會下國立自然歷史博物館的考古學家及國際團隊發現,約 32 萬年前,他們開始製造比手斧還要精緻的切割工具,不僅如此,他們還使用彩色顏料,與遙遠部落交易,這些行為已經構成中期石器時代的特徵,遠比先前於東非出土的證據還早了幾萬年。

歐羅傑薩伊利耶盆地和肯亞國立博物館合作計畫一項人類起源研究,由瑞克‧帕茲(Rick Potts)領導超過 30 年,他也是其中一篇論文的領導作者。他認為,當人類開始追求精緻器具時,也代表他們有更複雜的社會生活,也許這就是其他早期人類沒有的領先優勢。

原先的手斧體型較大且功能多樣,而精緻化的工具則多半設計當作如同茅尖的拋射型武器。更令人意外的是,以往手斧都是由當地石頭製作,研究團隊卻發現了由黑曜石做成的小型石塊,以及形狀不規則、邊緣尖銳的火山岩,而盆地附近並沒有這些岩石的來源,但距離盆地 15~55 英里的地方卻不只一處含有黑曜石的來源。

研究團隊因此推測這是古代人類開始進行交易的證據。除了使用非當地的黑曜石,他們還發現這些古代人類使用黑色、紅色的石頭──參雜了錳和鍺等金屬──當作彩色顏料。

「目前仍不清楚他們是怎麼染上顏色,不過考古學家通常將染色當作一種複雜且具象徵性的交流。」帕茲博士說:「就像現代衣服或旗幟的顏色能表示身分,這些顏料有助於聯盟成員之間溝通,或是和遙遠部落聯繫。」

不過,促使古代人類行為發生如此改變的原因是什麼呢?研究團隊整合來自不同方面的資料,重建出當時環境,根據考古學及地質學提供的證據,約 36 萬年前該區域的氣候開始變得不穩定,於濕冷環境下劇烈波動,同時地震也持續改變著地貌。

環境變動對於歐羅傑薩伊利耶盆地的住民產生意義重大的挑戰,驅使他們在資源缺乏的條件下改善石器製造的技術以及社會結構,來幫助他們獲得更多資源,進而往中期石器時代過渡。來自倫敦自然歷史博物館的克里斯‧斯金格(Chris Stringer)教授認為,也許中期石器時代早在 31 萬多年前就在非洲許多地方展開,而不是從某地起源再傳播出去。

雖然在肯亞仍未找到和這時間點有關連的化石(目前已知最古老的智人化石位於北非摩洛哥,年代約有 30 萬至 35 萬年)但相信藉由科學家的努力,古代人類演化史還會出現更多驚人發現。

(圖片來源:史密森尼學會