蜂鳥求偶大作戰:腦力與體力的對決

作者 | 發布日期 2018 年 04 月 21 日 8:45 | 分類 生物科技 follow us in feedly

挑選伴侶是生命中的重要課題,人類選擇對象可能有高、富、帥條件,而在自然界,擇偶條件往往著重體格與外貌。動物世界中,雄性要爭取雌性青睞時,經常以各種浮誇吸睛的方式呈現,例如:麋鹿用牠們雄偉的鹿角打鬥,公火雞一邊昂首闊步一邊咯咯叫。然而,對一種分布於中美洲哥斯大黎加的蜂鳥來說,求偶時,聰明的腦袋遠比強壯的肌肉更有競爭力。



一篇今年 2 月發表於《Scientific Reports》期刊的最新研究指出,相較於群體中其他「魯蛇」,最具優勢的雄性西長尾隱蜂鳥(Phaethornis longirostris)擁有較卓越的空間記憶力,且鳴唱時能更連綿不斷。這種蜂鳥的求偶競賽中,具備良好的空間感遠比擁有強健體格或頂尖飛行能力還重要。

美國康乃爾大學鳥類研究室博士後研究員、同時也是這篇研究的第一作者馬切羅‧阿拉亞薩拉斯(Marcelo Araya-Salas)表示,一提到聰明的動物,我們最常想到的是海豚、烏鴉,以及猩猩與猴子等靈長類動物,但其實在動物世界,要活下去就得動腦,每種動物在生活環境學到的經驗,終將為牠們取得某些生存優勢。

在哥斯大黎加的雨林,西長尾隱蜂鳥是很常見的物種,牠們體型偏大,約是紅喉北蜂鳥(Archilochus colubris)的 2 倍,有又長又彎的鳥喙,好讓牠能吸食到亮橘色赫蕉花的花蜜。

雄性西長尾隱蜂鳥棲息於雨林下層,在長達 8 個月的繁殖季中,每天都會待在特定的求偶場所高歌不輟,以吸引雌鳥到來。最具優勢的雄鳥會為了捍衛自己占領的夢幻棲位,以特別尖銳的鳥喙前端攻擊其他覬覦此地的雄鳥。而競爭力較低的雄鳥則如同遊民,在各個求偶場間來來去去,始終無法占有一個固定棲位而漂泊不定。

求偶中的雄鳥每次出外取食時,都冒著失去棲位的風險,因此,如果能快速找到富含花蜜的植物,將占很大優勢。然而,覓食路程就像高難度的記憶力競賽,因為每隻鳥通常會在飛行 1 英里的範圍內,從上千朵盛開的花中選擇一些來填飽肚子。

雄蜂鳥智取情敵

阿拉亞薩拉斯與同僚設計了一項簡單試驗,用來測驗雄鳥對可靠食物來源的記憶力。他們在求偶場所旁設置了 3 個蜂鳥餵食器,並排成一列,其中兩個裡面只裝清水,另一個則裝糖水。研究人員觀察雄鳥完成第一次取食,並得知哪一個餵食器裝有牠們愛的食物。之後,他們再觀察雄鳥隔一段時間進行第二次取食時,能否一次就找到裝有糖水的餵食器。

在整個試驗中,他們一共測驗了 3 個不同求偶場所的 30 隻雄性西長尾隱蜂鳥,其中大多數雄鳥都至少完成 10 次測驗。

阿拉亞薩拉斯表示,有一隻雄鳥在每次測驗,都能一次就找到裝糖水的餵食器,沒有一次失手;有些雄鳥則表現差強人意,命中率甚至比期望值的三分之一還低,整體試驗結果呈現常態分布:大部分雄鳥表現普通,極少數出類拔萃,而也有一些慘不忍睹。

擁有較佳空間感的雄鳥,通常有較大機會成為占有求偶棲位的優勢個體,至於那些居無定所的「漂鳥」,都是那些記不清正確餵食器位置的笨鳥。這差異與年齡無關,所以並不是說年紀較長的雄鳥,就會有比較好的記憶力與優勢地位。更讓人驚訝的是,與體型壯碩、鳥喙又長又尖、飛行爆發力強等具體格優勢的雄鳥相比,具備較強記憶力的雄鳥還是略勝一籌,在爭奪求偶棲位占有絕對優勢。

阿拉亞薩拉斯進一步解釋,具備較佳空間記憶力有兩個好處,其一是能縮短覓食時程,增進效率,其二是有助占領棲位的雄鳥記住競爭對手所處位置,讓牠能更有效防範外來者入侵。

研究團隊同時也注意到,擁有較好空間記憶力的雄鳥,鳴唱的歌聲也更能連續不斷。一般認為,這項能力對雌鳥有很大吸引力,因為唱出這些樂曲的雄鳥,聽起來身經百戰且經驗老到,不像初出茅廬的小伙子。

相較於研究中設計的空間記憶力測驗,現實生活中蜂鳥在雨林裡搜尋花蜜的過程遠遠複雜得多。兩者之間究竟有多少相關性,而雄蜂鳥取得優勢的真正關鍵為何,這些都仍需要進一步的檢視與探索。

阿拉亞薩拉斯表示,西長尾隱蜂鳥很難拿來與鳥類世界最知名的記憶大師比較,如藍頭鴉及北美星鴉,因為蜂鳥是記憶富含花蜜的花朵位置,後兩者則是將收集到的種子埋在地面下儲存好幾個月,這是兩種截然不同的記憶行為。但令人振奮的是,這些例子在在顯示認知能力對鳥類來說至關緊要。

阿拉亞薩拉斯最後補充說,我們總認為人類是萬物之靈,具有改變世界的能力,但其實我們與其他動物之間只有某些程度上的差異,其實我們遠比自己認為的,與牠們更相似。

(首圖來源:Flickr/Francesco Veronesi CC BY 2.0)