天文史上最高解析度觀測「黑寡婦脈衝星」,或可提供快速電波爆發線索

作者 | 發布日期 2018 年 05 月 24 日 17:58 | 分類 天文 , 尖端科技 , 自然科學 follow us in feedly

一組天文學家以天文史上最高解析度,觀測到距離地球 5,600 光年遠的黑寡婦脈衝星吞噬其棕矮星伴星細節,就好比你從地球用望遠鏡觀察冥王星上的跳蚤一樣令人難以置信。



黑寡婦脈衝星(Black Widow Pulsar,正式名稱 PSR B1957+20)於 1988 年發現,是一顆和棕矮星以軌道週期 9.2 小時互繞組成食雙星的毫秒脈衝星,每秒旋轉超過 600 次,之所以得名黑寡婦,是因為棕矮星伴星正在被脈衝星主星極強大的重力場毀滅中。

棕矮星直徑約太陽三分之一,距離脈衝星約 200 萬公里(地球和月球距離 5 倍),並被主星潮汐鎖定,總是面對脈衝星的一面因受脈衝星輻射加熱,溫度高達 6,000℃。

而這顆棕矮星雖然是恆星,但卻有像彗星一樣的尾巴,主要是因為其移動時速約 100 萬公里,相比之下,太陽在銀河系的移動時速只有 72,000 公里。新研究主要作者、多倫多大學天文學家 Robert Main 說,也就是這條像彗星尾巴的瀰漫氣體,幫助團隊以天文史上最高解析度的觀測進一步了解該系統。

從地球觀測角度望去,這些氣體就如同放在脈衝星前方的放大鏡,脈衝星的光線通過氣體時,由於等離子雲密度變化被扭曲,為天文學家提供了仔細研究其發射光譜的契機,並發現脈衝星發射頻率結構看起來非常像名為「FRB 121102」的快速電波爆發(Fast radio burst)!

每道快速電波爆發通常只會發生一次,但「FRB 121102」是個重複爆發的特例,故曾有天學家發表論文稱可能是外星文明洩漏的能量,但更符合常理的目標來源是一顆磁星(擁有極強磁場的中子星),雖然 PSR B1957 + 20 不是已知的快速電波爆發源,但其頻譜特徵正引發討論,或許最後可以成為神祕快速電波爆發現象的線索。

研究發表在《自然》(Nature)期刊。

(首圖來源:多倫多大學

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