新一批木星衛星問世,10 名新成員中出了一個怪胎

作者 | 發布日期 2018 年 07 月 18 日 12:40 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

天文學家宣布再度發現 10 顆全新木星衛星,讓木衛總數上看 79 顆。



木星是太陽系最大的行星,如果從地球抬頭欣賞夜空,木星是繼月球和金星之後平均第三亮的天體。迄今為止,天文學家派出數艘無人太空船前往木星探勘,從第一艘拜訪木星的太空飛行器先鋒 10 號(Pioneer 10 或 Pioneer F)、早期飛掠木星的航海家 1 號及 2 號,到後期的伽利略號。

最近拜訪過木星的太空船則有鎖定冥王星的新視野號(於 2007 年 2 月 28 日最接近木星,並藉助木星重力加速前往冥王星),朱諾號則是目前唯一在木星軌道運作的探測器;未來還有不少準備探測木星系統的太空任務著手準備,如探測木星衛星歐羅巴的木衛二飛越任務。

木星擁有太陽系行星數量最多的衛星,之前已知總數達 69 顆,其中 2 顆就是這次發現新一批衛星的卡內基科學研究所(Carnegie Institution for Science)天文學家史考特‧雪柏(Scott Sheppard)團隊於 2017 年 6 月率先宣布的成員,2018 年 7 月 16 日再公布另外 10 顆。

不過史考特‧雪柏(Scott Sheppard)團隊原先研究目標並不是木星衛星,而是傳說中巨大無比的太陽系第九行星(Planet X),引力大到足以重新排列太陽系邊緣小天體的軌道。

2017 年 3 月,當他們利用位於智利托洛洛山美洲際天文台(Cerro Tololo Inter-American Observatory,CTIO)的布蘭科 4 米望遠鏡(Blanco 4-meter telescope),觀測冥王星之外的太陽系邊緣物體時,沒想到木星因緣際會闖入望遠鏡視野,身邊還帶著幾個以前未知的新物體。

它們非常渺小,直徑大約只有 1~4 公里,追蹤物體軌道大約一年後,團隊終於確認它們是 12 顆圍繞木星軌道的全新衛星。

▲ 79 顆木星衛星的軌道圖。(Source:卡內基天文研究所

這批新衛星全部屬於木星的外圍衛星(距離木星 1 千萬至 2 千萬公里,比地球到月球的距離要多幾十倍),有 3 個和地球衛星月亮一樣擁有順行軌道(prograde orbit),9 個則擁有逆行軌道(retrograde orbit),後者依軌道特性可以再分成 3 類。史考特‧雪柏說,它們原先可能是大衛星的一部分,某些原因才分裂,天文學家目前正在進行電腦模擬以確定古代衛星如何造就這種局面。

最特別的是,有一位新成員被當作「怪胎」,團隊為其命名「Valetudo」(綜合格鬥的前稱)。它雖然擁有順行軌道,卻依偎在逆行軌道衛星的附近,史考特‧雪柏形容,就像一台在高速公路車陣逆向行駛的迷途車輛。Valetudo 繞行木星一圈要 18 個月,天文學家相信它未來一定會與其他衛星正面碰撞。

團隊接下來準備解決這項疑問:Valetudo 來自哪裡?它究竟如何進入逆行衛星的領域?

隨著望遠鏡技術不斷改進,史考特‧雪柏預計會發現更多木星衛星,這些小跟班將幫助科學家揭示木星與其他氣態巨行星的形成史,也能揭開逆行衛星的謎團。團隊認為逆行衛星一開始很可能只是路人,卻被木星的重力捕獲,收入麾下。

註:天文學家史考特‧雪柏(Scott Sheppard)曾發現木星、土星、天王星、海王星的諸多衛星,他也是海王星特洛伊 2004 UP10、2008 LC18 及一些古柏帶天體、半人馬小行星與近地天體的發現者。

(首圖來源:NASA

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