一種抗癌新藥直接讓癌細胞「長眠」,患者無須忍受化療副作用

作者 | 發布日期 2018 年 08 月 07 日 13:17 | 分類 醫療科技 follow us in feedly

殺不死癌細胞就讓它們永久沉睡!澳洲的科學家歷經數年鑽研,終於開發出一種全新抗癌化合物,能透過直接抑制蛋白質讓一些癌細胞陷入永久休眠狀態,既能阻止癌症惡化,還不會像傳統化療一樣對人體帶來難忍副作用。



癌症並非外來病菌侵入身體作威作福,而是原本正常的細胞失控變成壞孩子。隨著年齡增長,體內細胞會受損,正常來講,在它們喪失功能發生脫序行為前,細胞衰老(senescence)機制會阻止這些受損細胞繼續分裂,接著邁入細胞凋亡(Apoptosis)階段,最後鄰近的巨噬細胞、內皮細胞、上皮細胞等迅速出動掃除這些凋亡「垃圾」,一切井然有序,細胞死亡形式受到免疫系統極嚴密的調控。

但萬一衰老與凋亡機制異常,嚴重受損的細胞就會開始大量堆積,進而引發各種癌症及老化現象。

澳洲 3 家研究機構 Walter and Eliza Hall Institute、Monash Institute of Pharmaceutical Sciences、Cancer Therapeutics CRC 的科學家歷經千辛萬苦,終於開發出一種全新抗癌化合物,能阻止特定癌細胞增殖,使它們陷入長眠,最終安靜的被免疫系統清除。

抗癌關鍵武器在於調控 KAT6A 和 KAT6B 兩種基因。已知這兩種基因平常負責細胞增殖工作,對胚胎發育很重要,它們確保一切都往正確方向發展。但同時,KAT6A 和 KAT6B 基因也在許多癌細胞中活躍表現,進而推動癌細胞增殖。

2012 年,研究人員首先發現對罹患淋巴瘤的小鼠移除 KAT6A 基因後,小鼠預估壽命延長了 4 倍,該團隊因此開始關注 KAT6A 基因和相關的 KAT6B 基因,研究它們是否有助於治療癌症。

但要篩選出能抑制這些基因的分子是項大工程,分析了 25 萬種不同的潛在分子後,研究人員才終於找出 2 種最有希望的分子:WM-8014、WM-1119,前者在患有肝癌的斑馬魚身上實驗,WM-1119 則在罹患淋巴瘤的小鼠身上測試,並確認能於動物試驗中重新誘導癌細胞進入衰老機制──不再分裂與擴散,即永久休眠,同時還不會造成 DNA 損傷或影響健康細胞。

目前針對癌症的治療方法如:化療、放射治療等,在殺死壞細胞的同時也會殃及附近大量健康細胞,帶來掉髮、疲勞、噁心、嘔吐等難忍副作用,而團隊開發的新化合物能有效治療受 KAT6A 和 KAT6B 基因驅動的癌症,卻不會為患者帶來其他副作用。

雖然研究人員也還不清楚休眠癌細胞最後的命運,但他們認為,隨著時間推移,休眠癌細胞將被免疫系統清除乾淨,團隊接下來將全力開發適合人體實驗的藥物。新研究發表在《自然》期刊。

(首圖為 KAT6A、KAT6B 抑制化合物(紅色)正在阻止癌細胞增殖,來源:墨爾本大學

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